以色列棒球队:从做梦者到奥运选手

以色列棒球队庆祝锁定奥运资格
以色列棒球队庆祝锁定奥运资格

以色列棒球队经常被拿来和1988年卡尔加里冬奥会的牙买加雪车队相提并论,在强手云集的体坛,他们都是无名之辈。不过现在,以色列棒球英豪们已经做好在明年挑战世界的准备

当皮特·库尔兹2018年和以色列奥委会交谈的时候,这位前以色列棒球协会主席就介绍了自己对于以色列棒球队晋级2020年东京奥运会的想法。

现在担任以色列国家队总监的库尔兹回忆往昔时说道:“当时我对他们说,我们需要举办这些赛事,我会尝试引进一些球员来提升球队的实力。他们当时看着我,不断点头,然后说道,对,没错,你就做梦吧。当时很多人都认为我在做梦。”

事实上,在以色列棒球队2017年世界棒球经典赛有上佳表现的两年前,库尔兹就已经描绘了以色列棒球队晋级东京奥运会的路线图。

他回忆到:“当时我和总监谈过,和他一起过了一遍详细计划。他看着我说,你疯了,但是我支持你。”

时间一晃就来到2019年9月,以色列棒球队成为东道主日本以外,第一支锁定东京奥运会参赛资格的球队。

以色列棒球队将成为继1976年蒙特利尔奥运会上的以色列国足之后该国首支参加奥运会球类运动的球队。这意味着东京奥运会以色列代表团的人数也将创该国纪录。

他们的东京之行不仅是为了刷新这个数字,在以色列870万人口中,棒球运动员人数仅为1000左右,他们已经将目标锁定为奖牌。

不断爆冷

回顾以色列奥运棒球队的故事,都和爆冷有关。

以色列棒球队的晋级奥运会之旅从零开始。首先他们以不败战绩赢得了欧洲棒球锦标赛第二级别赛事冠军。

此后,他们和第一级别赛事冠军、全国仅仅有一个棒球场的立陶宛相遇,双方进行了一场五战三胜制的季后赛。以色列再次胜出,六周后他们晋级了在德国举行的2019年欧洲棒球锦标赛。

库尔兹说道:“能够参加欧锦赛可不是简单的事,这对我们意义很大,我们的表现也非常好。”

欧锦赛第四的成绩让以色列获得2020年东京奥运会非洲/欧洲区资格赛的席位。几天后,他们飞往意大利冲击东京奥运会入场券。

资格赛上,以色列击败了三支欧洲顶级球队,其中包括北京奥运会参赛球队荷兰。剩下的两场比赛中,他们只要拿下一场就可以锁定奥运资格。

但是,以色列输给了捷克,让球队在最后一战处于背水一战的状态。如果最后一战失利,球队多年的努力都将付之东流。不过,以色列将士顶住了压力,以11比1的比分大胜南非,成为首支获得东京奥运会参赛资格的棒球队。

库尔兹回忆道:“当时我哭了,能够代表欧洲参加奥运会简直不可思议。考虑到球队最初的境遇,成为第一支晋级奥运会的队伍,这个成就对我们来说太重要了。”

为实现奥运梦想筹集资金

虽然以色列奥委会给国家棒球队提供了资金支持,但是以色列棒球协会依然要自己想办法自给自足。

库尔兹解释道:“在锁定奥运资格之前,我们从政府那里没有获得太多帮助。所以,我们需要自己想办法解决经济问题。如果我们没有钱,我不敢想象会发生什么。”

虽然奥运资格已经到手,但是集资还得继续。以色列奥委会负担球员东京之行的差旅开销,但是球队希望在奥运会之前到美国和日本参加训练营,这些费用需要他们自理。

球队的集资方法各式各样,包括拍卖球员签名球衣、拍卖晚餐等等。他们所做的一切不仅是为了保证球队能够备战充分,更是为了确保棒球运动在以色列能够有未来。

欧洲/非洲奥运棒球资格赛上,以色列球员庆祝击败意大利的关键胜利
欧洲/非洲奥运棒球资格赛上,以色列球员庆祝击败意大利的关键胜利
Credit: WBSC

以色列做好爆冷准备

日本棒球国家队总监稻叶笃纪对于这支以色列队格外警惕,去年9月在观看该队在非洲/欧洲去东京奥运资格赛的表现后,他表示“以色列队是一支高水平球队。”

库尔兹说道:“听到日本队总教练说要警惕,简直难以置信。这是一个大大的认可,我们感到很自豪。当然了,我们双方都要互相警惕。”

和在以色列不同,棒球是日本国球。日本队目前排名世界第一,日本国内棒球人口数量达到730万,奥运会历史上,他们只有一次无缘奖牌。

库尔兹说道:“日本队是我们的最大对手,这是毫无疑问的。我希望在决赛之前不要碰到他们。”

“对于日本之行,库尔兹同样感到紧张。我们对于每支球队都感到紧张。我认为以色列队是光脚的不怕穿鞋的,我们有机会在奥运赛场上冲击一切,我们喜欢这个状态。”

理论上讲,以色列有50%的机会赢得奖牌。

棒球运动缺席伦敦奥运会和里约奥运会后在东京归来,届时将有6支球队向奖牌发起冲击。对于目前世界排名第18的以色列队来说,赢得奖牌肯定有益于棒球运动在国内的发展和壮大。

在以色列,足球和篮球是最受欢迎的球类运动,但是明年的东京奥运会给棒球运动在该国的曝光度提升提供了机会。

库尔兹说道:“我们感觉球队非常有机会赢得奖牌。冲击奖牌也是我们的目标。赢得奖牌对我们来说非常重要,能够有助于发展棒球运动。”

目前,在贝特谢梅什正在修建棒球场,之后在赖阿南纳也会修建球场。东京奥运会过后,以色列棒球人口数量有望达到2000人,包括成人和儿童。

库尔兹表示:“有了场地,孩子们就会常来。加上我们在奥运会赛场表现,如果能够得到奖牌,那影响就大了。因为以色列人喜欢奥运会的一切。”

以色列至今为止从未赢得过奥运会团体项目的奖牌,明年7月开赛时,对于这支棒球队来说,天空才是极限,一切皆有可能。