Le nageur Wang Jiaochao est en bonne voie pour revenir aux Jeux en tant que paratriathlète 

Le Chinois Wang Jiachao (à droite) avec sa médaille lors des Championnats du monde de natation de l'IPC au Parc Jean Drapeau, le 13 août 2013 à Montréal, Québec, Canada.
Le Chinois Wang Jiachao (à droite) avec sa médaille lors des Championnats du monde de natation de l'IPC au Parc Jean Drapeau, le 13 août 2013 à Montréal, Québec, Canada.

WANG Jiachao a un pseudonyme sur les médias sociaux : « Tetsuwan Atom », en l'honneur de la série de mangas japonais Astro boy. « L'atome est aussi la plus petite unité constitutive de la matière, mais il a un grand pouvoir. Bien que je sois petit, je suis fort », a-t-il déclaré à Tokyo 2020.

Wang a fait ses débuts en natation aux Jeux Paralympiques d'Athènes en 2004 à l'âge de 13 ans, puis a participé aux Jeux de Pékin en 2008 et de Londres en 2012. Au total, Wang a remporté une médaille d'or paralympique, quatre médailles d'argent et une de bronze. Après ses nombreuses distinctions dans le sport, Wang s'est officiellement retiré du sport en 2015 pour se concentrer sur ses études de troisième cycle à l'Université Normal de Yunnan, avec une spécialisation en éducation physique.

Mais un athlète est toujours un athlète. La retraite de Wang a été de courte durée - il a commencé à s'entraîner comme paratriathlète lorsque le sport a fait ses débuts aux Jeux Paralympiques de Rio 2016.

« Mon rêve ultime est de marcher à nouveau sur la scène des Jeux Paralympiques en tant que paratriathlète », a-t-il déclaré.

Le Chinois de 28 ans, originaire de la province du Yunnan, est désormais le seul para triathlonien de l'équipe nationale chinoise et se classe troisième dans la catégorie PTS4 du classement de paratriathlon de l'Union Internationale de Triathlon.

Jiachao Wang, de Chine, (à droite) aux Jeux Paralympiques de Pékin 2008.
Jiachao Wang, de Chine, (à droite) aux Jeux Paralympiques de Pékin 2008.
2008 Getty Images

De la rivière du village à une carrière de nageur

À l'âge de cinq ans, Wang a été électrocuté en grimpant sur un transformateur, ce qui lui a fait perdre son bras gauche à l'épaule.

Bien que ses parents lui aient toujours rappelé qu'il n'était pas différent des autres enfants, grandir avec un handicap était devenu un véritable défi.

« Il y avait beaucoup de choses que tu ne peux pas faire, comme grimper aux arbres, couper l'herbe et labourer les champs. J'ai aussi été victime de harcèlements à l'école. Les camarades de classe se moquaient de moi parce que je n'avais qu'un bras », dit-il. On lui rappelle souvent son handicap, et il est devenu déterminé à prouver qu'il « était capable ».

À dix ans, Wang a été sélectionné pour faire partie de l'équipe provinciale de natation. Il a commencé à nager dans une rivière près de son village.

« J'ai appris par moi-même. J'ai d'abord barboté dans l'eau, juste assez pour ne pas me noyer », dit-il en riant de son souvenir.

Ce sont les encouragements de sa mère et sa propre détermination qui l'ont aidé à passer à travers un entraînement difficile au cours des deux premiers mois.

À Athènes en 2004, Wang était l'un des plus jeunes athlètes à participer aux Jeux Paralympiques. « Je mesurais environ 1,3 mètre. Lorsque je me tenais à côté d'autres athlètes, je devais lever la tête pour les regarder. Je me sentais comme un enfant en compétition avec [des adultes] », a-t-il déclaré.

À cette époque, il n'avait pas vraiment idée de l'ampleur et de l'importance des Jeux Paralympiques. Son entraîneur lui a dit que c'était le plus grand événement et qu'il se déroulait à l'étranger. Il y a participé au 100m papillon S8 masculin. « Mon entraîneur m'a demandé de nager comme d'habitude, sans se soucier de la taille des autres nageurs. Je ne m'attendais pas à pouvoir terminer », a-t-il déclaré.

Le voyage à Athènes a laissé un souvenir inoubliable. Il reste fier de son expérience.

« Au village olympique, j'ai rencontré tant d'étrangers pour la première fois. Je leur ai dit "bonjour" pour les saluer, mais je ne savais pas comment poursuivre la conversation, alors j'ai fini par leur dire "au revoir". Je me suis senti bien », a-t-il dit.

Malgré la barrière de la langue, il a fêté son anniversaire au village des athlètes avec tous les athlètes étrangers qu'il a rencontrés aux Jeux.

Wang Jiachao et d'autres athlètes aux Jeux Paralympiques de Londres 2012 (Photo de Clive Rose/Getty Images)
Wang Jiachao et d'autres athlètes aux Jeux Paralympiques de Londres 2012 (Photo de Clive Rose/Getty Images)
2012 Getty Images

De la natation au para triathlon

La même année où il a annoncé sa retraite en natation, le para triathlon a interpellé Wang.

« J'étais très enthousiaste, je sentais que je pouvais revenir sur la scène paralympique grâce à ce sport », a-t-il déclaré. « Ma vision des Jeux a changé et s'est élargie au cours de ces années. Il y a encore une chance de réaliser cette nouvelle éventualité ».

Le changement n'a pas été facile. Il n'y avait pas d'équipe nationale de para-triathlon à l'époque, il devait donc compter uniquement sur lui-même pour faire avancer les choses. Il a même couvert tous les frais d'entraînement et de compétition en travaillant à temps partiel comme professeur de natation.

« Je ne connaissais pas la méthode d'inscription et la façon de s'entraîner. Tout est parti de zéro », dit-il.

« C'est le manque de soutien et la situation difficile qui ont renforcé ma détermination. Peu importe la difficulté du chemin, j'étais prêt à le parcourir tant que je pouvais participer aux compétitions », a-t-il déclaré.

Son dévouement à son nouveau sport lui a finalement valu le soutien de nombreuses personnes, dont Peter Wolkowicz, un entraîneur allemand de triathlon vivant à Shanghai, qui s'est porté volontaire pour l'entraîner. Impressionné par l'histoire de Wang, Wolkowicz lui a proposé de l'aider à s'entraîner et l'a aidé à trouver un sponsor. En 2018, Wang a finalement été intégré à l'équipe nationale de cyclisme paralympique.

Lors de la Coupe du monde de paratriathlon de Madère 2018 à Funchal, au Portugal, Wang a eu une crevaison une heure avant la compétition. N'ayant pas de pneu de rechange, un athlète de l'équipe japonaise lui en a prêté un, ce qui a permis à Wang de gagner et de monter sur le podium.

« Les gens qui sont venus m'aider pendant cette période cruciale sont très importants pour moi. C'est comme une reconnaissance de ma persévérance et une preuve de ma foi en la bonté humaine », a-t-il déclaré.

Il apprécie les relations qu'il noue pendant ces compétitions et les considère comme une amitié sans frontières.

« Le sport est le moyen le plus efficace pour construire un corps et un esprit solides, mais aussi pour promouvoir l'inclusion sociale et la tolérance », a-t-il déclaré.

Il prévoit également de créer à l'avenir son propre centre de formation d'éducation physique et sportive pour aider les adolescents.

« J'espère que je pourrais inspirer et transmettre les choses positives de mon expérience, avec le sourire ».

Ce n'est que lorsque on est en sécurité que nous pouvons poursuivre nos rêves et nos objectifs

Je pense donc que la décision de reporter les Jeux est raisonnable

Une attitude positive face à la pandémie

Wang était enthousiaste après son retour d'Athènes. « J'espère que je pourrai monter sur le podium. Peut-être une médaille d'or si j'ai de la chance », a-t-il dit. « Il y a aura une récompense imprévisible car je fais d'énormes efforts pour préparer les Jeux ».

Parce qu'il est retourné dans le Yunnan après avoir terminé sa formation aux États-Unis début mars, Wang est maintenant en confinement.

En raison de cette crise mondiale, il affirme que de nombreux ajustements sont nécessaires, qu'il s'agisse de l'entraînement mental ou physique.

« Face à la pandémie mondiale, la sécurité est la chose la plus importante pour nous tous. Ce n'est que lorsque nous serons en sécurité que nous pourrons poursuivre nos rêves et nos objectifs. Je pense donc que la décision de reporter les Jeux est raisonnable », a-t-il déclaré.

« Pendant cette période, je me préparerai surtout à être positif. Quoi qu'il arrive ensuite, je garderai un esprit optimiste ».