Quand Tarzan remportait 5 médailles d’or aux JO

L’acteur américain Johnny Weissmuller (1904-1984) dans le rôle de Tarzan au côté de Maureen O'Sullivan (1911 - 1998) en tant que Jane dans le film Tarzan et sa compagne. Avant ce rôle, Johnny Weissmuller était un nageur de haut niveau.
L’acteur américain Johnny Weissmuller (1904-1984) dans le rôle de Tarzan au côté de Maureen O'Sullivan (1911 - 1998) en tant que Jane dans le film Tarzan et sa compagne. Avant ce rôle, Johnny Weissmuller était un nageur de haut niveau.

Les Jeux Olympiques regorgent de champions, de records et de merveilleuses histoires mais le plus grand événement sportif du monde a également été le théâtre de scènes très originales, étranges, émouvantes, tristes ou cocasses. Chaque semaine, nous vous sortons des archives l’une de nos meilleures histoires. Aujourd’hui, l’histoire de Johnny Weissmuller, le célèbre acteur de Tarzan aux cinq médailles d’or olympiques.

Le contexte

Aujourd’hui, l’Américain Johnny Weissmuller est plus connu comme l’acteur qui a joué 12 fois le rôle de Tarzan au cinéma. Même si c’est son cri qui est devenu iconique, avant d’apparaître au cinéma, l’Américain était nageur.

Un nageur de haut niveau. Le meilleur de son époque. 

La première fois qu’il a écrit l’histoire dans l’eau, c’était le 9 juillet 1922. Weissmuller devenait le première nageur à casser la barrière de la minute sur 100 m nage libre. 

Avant même d’atterrir à Paris en 1924, Weissmuller était déjà une star.

Le moment historique

Pour ses premiers Jeux Olympiques, Weissmuller visait la médaille d’or. Particulièrement sur 100 m nage libre. Pour la remporter, il devait battre le double champion olympique en titre américain Duke Kahanamoku.

Il a plongé dans la piscine olympique de 50 m (la première fois de l’histoire olympique que cette distance est utilisée) et avec son style unique, sa tête hors de l’eau, il a remporté la course avec un nouveau record olympique de 59 s. 

Kahanamoku a terminé second en 1:01:04 et son frère Samuel Kahanamoku a complété le podium en 1:01:8.

Pour David Davis, auteur de la biographie de Kahanamoku Waterman: The life and times of Duke Kahanamoku, cette course a propulsé la natation dans une autre catégorie.

« La natation est devenue un sport très important dans les années 1920 lorsque Johnny Weissmuller et Duke Kahanamoku se sont opposés dans la piscine de Paris 1924. C’étaient les deux meilleurs nageurs du monde. »

Les conséquences

À Paris 1924, Weissmuller a non seulement remporté le 100 m nage libre mais également le 400 m nage libre ainsi que le relais 4 x 200 m nage libre. Il a aussi remporté le bronze avec l’équipe américaine de water-polo. 

Même si Weissmuller n’avait jamais encore tourné de film, il avait déjà le sens du spectacle, selon sa petite fille Lisa Maria Salb : « Lorsque les Jeux on débuté, avec son compatriote nageur et plongeur Stubby Kruger, ils se donnaient en spectacle en réalisant des plongeons teintés de comique entre les épreuves de natation. Cela l’a rendu très populaire. »

Weissmuller a conservé ses titres sur 100 m nage libre et 4 x 200 m nage libre lors des Jeux Olympiques d’Amsterdam 1928. 

Il a également détenu le record du monde du 100 m nage libre pendant 10 ans, de 1924 à 1934. Lorsqu’il a été battu, Weissmuller avait déjà commencé sa carrière de cinéma avec Tarzan l’homme singe en 1932. Le scénario original ne comprenait pas de scènes de natation mais avec Weissmuller dans le rôle principal, les scènes dans l’eau sont devenues incontournables.

Sa première expérience à Hollywood l’a conduit à tourner dans 12 films Tarzan… un autre record.

Après son historie avec Tarzan, Weissmuller est devenu le personnage principal d’une autre saga, Jungle Jim.

Nager avec Tarzan | Paris 1924
10:29