Mandy Marquardt : Quand le rêve olympique est plus fort que le diabète

L'Américaine Mandy Marquardt aux qualifications du sprint féminin lors de la Coupe du monde de cyclisme sur piste UCI en 2019.
L'Américaine Mandy Marquardt aux qualifications du sprint féminin lors de la Coupe du monde de cyclisme sur piste UCI en 2019.

La coureuse cycliste aux 18 titres et deux records nationaux s'est entretenue en exclusivité avec Tokyo 2020 sur le cyclisme, les Jeux Olympiques et la façon dont elle redéfinit les limites du possible pour un athlète atteint de diabète de type 1.

« Il y a tellement de choses qui changent. Mais le vélo m'a permis de garder les pieds sur terre ».

Mandy Marquardt revient toujours sur le même point fondamental dans son interview avec Tokyo 2020 : le vélo lui permet de garder les pieds sur terre.

Comme si, sans le vélo, sa vie ne serait pas la même.

Il y a douze ans, alors qu'elle aspirait à devenir cycliste et qu'elle vivait à Mannheim, en Allemagne, elle a reçu une nouvelle qui l'a marqué pour toujours. Une banale analyse de sang a mis son monde sens dessus dessous.

« J'avais un taux de sucre élevé dans le sang et nous sommes allés directement à l'hôpital, où je suis restée pendant deux semaines », a expliqué Marquardt.

La coureuse cycliste, qui ne présentait aucun symptôme avant cela, a été diagnostiquée avec un diabète de type 1.

Marquardt a passé les deux semaines suivantes à l'hôpital, où les médecins ont effectué une série de tests pour définir la sévérité de la situation.

« Ils ont fait tous ces tests pour s'assurer que tous mes organes fonctionnaient encore », a déclaré Marquardt, qui avait 16 ans à l'époque.

Et puis elle a appris la terrible nouvelle qui aurait dévasté n'importe quel athlète.

« J'ai rencontré un médecin qui supervisait la plupart des médecins et il m'a dit que je ne pourrais plus jamais participer à des compétitions de haut niveau en sport », se souvient-elle.

« Et cela a été catastrophique, car le vélo, c'est ce qui me rend heureuse, c'est mon monde ».

Pennsylvanie, 9 juin 2020 : La cycliste Mandy Marquardt, espoir des Jeux Olympiques, sprinte lors d'une séance d'entraînement au Valley Preferred Cycling Center.
Pennsylvanie, 9 juin 2020 : La cycliste Mandy Marquardt, espoir des Jeux Olympiques, sprinte lors d'une séance d'entraînement au Valley Preferred Cycling Center.
Photo by Elsa/Getty Images

Première médaille de bronze

Marquardt a commencé à faire du vélo à l'âge de 10 ans, ayant d'abord été attiré par d'autres sports, dont le tennis et le triathlon.

« Je voulais essayer le triathlon. J'avais environ 10 ans, et le vélodrome était un endroit sûr pour apprendre à rouler. J'étais très jeune, alors mes parents m'emmenaient là-bas. »

« Et je suis tombé amoureuse de ce sport. C'était une telle montée d'adrénaline. »

« J'ai participé à mes premiers Championnats nationaux au Texas, mes parents m'y ont conduit depuis la Floride. »

« C'était vraiment unique par rapport à tous les autres sports que je pratiquais. »

« J'étais tout simplement accro. »

Les quatre années suivantes, Marquardt a perfectionné ses compétences en Floride, avant de s'installer à Mannheim en Allemagne à l'âge de 14 ans, après la séparation de ses parents. À son arrivée en Europe, elle a poursuivi ses études au lycée américain de Mannheim.

« Là-bas, ma vie a pratiquement changé. »

« Quand je vivais en Allemagne, il fallait se présenter aux compétitions nationales », a expliqué Mme Marquardt. « J'ai donc déménagé là-bas, j'ai participé à une compétition nationale et j'ai intégré l'équipe. »

Son équipe a ensuite participé aux Championnats nationaux juniors, et même si Marquardt était une athlète endurante à l'époque, elle a participé à une épreuve de sprint.

« J'ai remporté une médaille de bronze au 500 m contre-la-montre, dans l'épreuve junior, et cela m'a ouvert les yeux. Je me suis dit "wow, c'est cool" car c'était plutôt une épreuve de sprint ».

Elle ne le savait pas à l'époque, mais cette médaille de bronze l'a mise sur la bonne voie après avoir été diagnostiquée diabétique.

Reprise du vélo

Allongé dans un lit d'hôpital à Mannheim, Marquardt se sentait isolée.

« Je ne connaissais pas vraiment d'autres athlètes atteints de diabète. C'était donc un véritable challenge, car je n'avais personne à qui m'adresser pour me dire "wow, ils le font, je peux le faire aussi". »

Mais, grâce aux encouragements de son père, elle a pris la décision de se remettre au vélo. Et peu à peu - malgré les prédictions de son médecin - Marquardt a entamé la longue route vers le retour la compétition de haut niveau.

Ce fut un grand pas dans l'inconnu.

« J'apprenais vraiment beaucoup de choses sur comment vivre avec le diabète et j'essayais de réapprendre à faire des course. Et avec le simple fait de savoir que ma passion, c'était le vélo. »

« Je me disais : "Je vais simplement remonter sur mon vélo et recommencer à m'entraîner parce que le sport c'est excellent pour gérer mon diabète". »

Deuxième médaille de bronze

Il n'y a pas de remède miracle pour gérer le diabète. Chaque jour apporte son lot de défis, des facteurs tels que l'alimentation, les voyages et le stress ayant un effet sur le taux de glycémie d'une personne. Et pour un cycliste de haut niveau, ces contraintes peuvent être encore plus importantes.

Les gens me demandent : « Est-ce que vous gardez votre taux de sucre dans le sang au même niveau ? Vous avez de l'insuline et vous avez un glucomètre en continu ». Et je leur réponds : « Essayez de respecter exactement la limite de vitesse de 50 km/h en voiture, sans mettre le régulateur de vitesse". C'est quasiment impossible. »

Au bout d'un certain temps, Marquardt a recommencé à faire des compétitions, apprenant au fur et à mesure ce qui fonctionnait pour elle en termes de nutrition et comment maximiser ses performances tout en gérant son taux de glycémie.

Tout n'était pas si simple.

« Je suis aussi passée par une petite phase de déni, où je suis allée à une compétition quelques mois après mon diagnostic et je n'ai pas pris mon insuline avec moi, et je ne me sentais pas très bien », a déclaré Marquardt.

« J'ai laissé tomber mon équipe. Et cela a été un grand bouleversement, car il ne s'agit pas seulement de moi, mais aussi de ma santé. »

Finalement, après des mois d'entraînement et d'apprentissage, il était temps pour le retour aux Championnats d'Allemagne. Et une fois de plus, Marquardt participait au contre-la-montre du 500 m, la même épreuve où elle avait remporté le bronze un an plus tôt.

« J'ai encore gagné le bronze. Dans la même épreuve ! » explique Marquardt.

« Donc, avec ou sans diabète, même épreuve et même bronze. Et c'était un peu comme si on disait : "Wow, je peux vraiment le faire". Je veux dire que les choses sont beaucoup plus difficiles, mais c'est tout à fait possible. »

« Ça a été un tournant pour moi. »

Une nouvelle famille

Pendant sa dernière année, Marquardt est retournée en Floride. C'est là qu'elle a découvert une communauté qui allait changer sa vie.

« Je cherchais une équipe de cyclisme et il y avait une équipe appelée Team Type 1. Et la plupart des athlètes étaient diabétiques. C'était incroyable, parce que j'étais comme : "Quoi, il y a une équipe de cyclistes diabétiques aussi?". »

Pour la première fois, Marquardt avait trouvé un groupe d'athlètes qui partageaient son expérience et comprenaient les défis quotidiens que représente la compétition avec du diabète.

Team Type 1 a depuis été rebaptisée Team Novo Nordisk et ses cyclistes participent à des compétitions dans le monde entier, tout en défendant les intérêts des personnes atteintes de diabète. L'équipe masculine participe à la course ProSeries de l'Union cycliste internationale (UCI), et a pour objectif de participer au Tour de France.

« C'est comme une famille... Nous avons vraiment construit une famille. Nous avons un sponsor incroyable et nous avons beaucoup de gens derrière nous, environ 8 millions de personnes suivent l'équipe Novo Nordisk, c'est l'une des plus importantes dans le domaine du diabète et du cyclisme. »

« J'ai aussi beaucoup appris parce que nous sommes tous des athlètes de type 1. Nos directeurs, la direction, nous comprenons tous que c'est un processus. Chaque année, nous nous fixons des objectifs. J'ai fixé des objectifs et ils m'ont beaucoup soutenu. »

Marquardt est actuellement la seule cycliste sur piste de l'équipe, mais le fait de faire partie de ce groupe unique a fait ressortir ses points forts - non seulement en tant qu'athlète, mais aussi en tant qu'ambassadrice des personnes atteintes de diabète.

« Nous avons construit une plateforme pour donner vraiment de l'espoir aux gens et voir ce qui est possible de faire, même avec du diabète. J'ai pu partager mon histoire, ce qui était vraiment difficile au début, juste pour parler de mon diagnostic. »

« J'étais si jeune quand j'ai été diagnostiqué, c'était un énorme tournant. Le vélo a déclenché cette passion, c'est plus que ca, c'est une opportunité pour moi. »

« Bien sûr, je veux gagner, obtenir les meilleurs résultats possibles et rendre mon pays fier et mon équipe fière, mais le fait de savoir que j'utilise cette opportunité pour montrer à plus de gens ce qui est possible avec le diabète ne fait qu'amplifier ce sentiment pour moi. »

Le long chemin vers Tokyo

Ces dernières années, Marquardt s'est transformée en cycliste d'endurance. C'est l'une des meilleures sprinteuses du monde. C'est un processus qui a pris beaucoup de temps pour aboutir.

« Il a fallu des années pour atteindre cette performance en sprint. »

« J'ai fait ma première coupe du monde en 2014 et c'était tellement difficile. Je me suis dit que j'étais en bas de l'échelle. »

« Et ça a été tout un parcours, j'ai appris à avoir cette constance. J'ai appris à courir avec mon diabète », dit-elle.

À l'approche de Tokyo, Marquardt avait enfin atteint cette constance, se hissant au 12e rang du classement mondial UCI du sprint après avoir terminé dans les 10 premières places lors de la saison 2019/2020 de la Coupe du monde UCI sur piste, dont une quatrième place en Biélorussie.

Au niveau national, elle est dans une ligue différente. Aux derniers Championnats nationaux aux USA, elle a terminé première en sprint, en keirin et sur le 500 m contre-la-montre.

Mais en mars de cette année, la pandémie de COVID-19 a entraîné le report des Jeux Olympiques en 2021. Et bien que l'annonce ait frappé Marquardt de plein fouet, elle a trouvé du positif à cette nouvelle.

« Quand j'y repense et, peut-être que ça fait cliché, mais le diabète m'a vraiment beaucoup appris. Il m'a aussi fait prendre du recul, et parfois, en course, je n'ai pas obtenu les résultats que je voulais et il faut juste continuer à s'entraîner », a-t-elle déclaré à propos du report.

« Bien sûr, cette décision était la meilleure pour tous les athlètes. »

Et pour les Jeux de l'année prochaine, l'objectif de Marquardt reste le même à 100 % :

« Je sais que Tokyo est maintenant l'objectif. Un nouvel objectif. Mais mes objectifs actuels n'ont pas changé. C'est juste une nouvelle date. »

Surpasser son diabète

Il n'y a aucun doute sur le fait que Marquardt a changé la perception de ce qui est possible pour un athlète diabétique. Et une grande partie de ce changement a consisté à transformer ce qui est souvent perçu comme une faiblesse, en une force.

« Je ne sais pas, avec le recul, si j'aurais été meilleure cycliste sans diabète. Peut-être, mais cela m'a vraiment permis d'être plus résistante et fière de moi de différentes manières. »

Après avoir entendu qu'elle ne participerait plus jamais à des compétitions de haut niveau, Marquardt est à la limite de ce que les professionnels de la santé pensaient impossible : la qualification pour les Jeux Olympiques.

Et même si Tokyo ne seront pas les mêmes Jeux Olympiques que ceux qui devaient commencer en juillet 2020, Marquardt est convaincue que ce changement sera positif.

« Ce sera juste différent à Tokyo en 2021. Mais d'une bonne façon, parce que tant de choses ont changé, ce qui a changé les athlètes aussi. »

« C'est une année qui nous met au défi de bien des manières. »

« C'est un peu comme le diabète, d'une certaine manière. Je ne savais pas si j'allais continuer à faire du vélo à l'époque, et le vélo m'a juste permis de garder les pieds sur terre. »

« Pour surmonter cette épreuve et tous ces défis, cela fait de nous de meilleurs athlètes, et de meilleures personnes. »