Les précurseurs : OTA Yuki, la médaille de la détermination

Dans tous les domaines et dans toutes les époques, il a fallu des pionniers pour explorer les territoires inconnus. Dans cette série, nous revenons sur les athlètes qui ont montré la voie au Japon en apportant des succès jamais réalisés. Dans ce quatrième volet de la série, focus sur l'escrimeur OTA Yuki, qui a remporté la première médaille olympique du Japon au fleuret individuel masculin lors Jeux Olympiques de Pékin 2008.

« L'or n'est pas la seule médaille », a déclaré Ota avec un visage souriant malgré sa défaite lors de sa première finale olympique en fleuret individuel masculin.

L'escrime, l'un des huit sports officiels des premiers Jeux Olympiques à Athènes en 1896, était le seul sport olympique dans lequel le Japon n'avait pas encore gagné de médaille. Il avait approché le podium avec une quatrième place en fleuret masculin par équipe aux Jeux de Tokyo en 1964. L'escrime était encore un sport peu connu au Japon, avec seulement 5 000 escrimeurs dans le pays quand Ota a gagné sa médaille d'argent.

Ota a commencé à pratiquer l'escrime en CE2. C'était un athlète assidu, qui ne manquait jamais l'entraînement, car il était fermement convaincu que l'effort était la clé pour devenir un bon escrimeur. Bien qu'il soit passionné d'escrime, Ota est très conscient du peu de notoriété de ce sport au Japon et de la faiblesse de l'environnement d'entraînement.

OTA Yuki, premier médaillé olympique en escrime japonais
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Pour Ota, la seule façon de faire connaître l'escrime était de « gagner une médaille aux Jeux Olympiques ».

La Fédération Japonaise d'Escrime (FJE) partageait la même idée. Dans le but de renforcer les fleurettistes pour les Jeux de Pékin 2008, la FJE a pris l'audacieuse décision de mettre en place un camp d'entraînement de 500 jours à partir de l'année précédant les Jeux. La FJE prenait un risque énorme : si Ota devait être battu, la fédération serait également tenue pour responsable, ce qui pourrait mettre en péril l'avenir de la communauté d'escrime japonaise.

En mai 2008, à l'approche de Pékin 2008, Ota n'était pas au niveau, incapable de remporter le moindre combat. À deux mois des Jeux, Ota a pris la décision capitale de ranger son fleuret et de se concentrer uniquement sur l'amélioration de sa force physique pendant une période de trois semaines à partir de juin. Son objectif était d'améliorer son jeu de défense.

« Si je suis battu aux Jeux, nous perdrons notre environnement d'entraînement, ce qui signifie que moi, et d'autres escrimeurs japonais en herbe, nous ne pourrons pas viser les Jeux de 2012 à Londres », a-t-il déclaré, ce qui lui a donné l'impression d'être plus motivé pour s'entraîner.

Il a persisté dans ses efforts physiques, en courant sur de longues distances et en travaillant sa force musculaire pour repousser ses limites.

« La seule pensée que j'avais à l'esprit était de gagner une médaille », a déclaré Ota.

Au début des Jeux de Pékin, sa force physique accrue lui a permis de vaincre plusieurs adversaires de haut rang dans une série de duels serrés, grâce à son sang-froid dans la prise de décision et à ses attaques audacieuses.

En demi-finale, à un combat de gagner une médaille, Ota a affronté l'Italien Salvatore Sanzo, qui avait remporté la médaille d'argent à Athènes en 2004. Après que Sanzo ait pris l'avance, Ota a lancé vague après vague d'attaques, gagnant cinq points consécutifs. Les deux adversaires se sont battus avec une détermination sans faille, jusqu'à ce qu'Ota se retrouve à un point de perdre le combat. C'est là que ses qualités défensives sont entrées en jeu.

Profitant de l'avantage de Sanzo, qui se concentrait entièrement sur les attaques rapides, Ota en a profité pour arracher l'égalisation du score à 14-14. Alors que l'escrimeur italien se dépêchait d'obtenir le dernier point nécessaire pour se rendre en finale, Ota l'attira dans sa zone défensive, l'esquiva et repoussa sa lame alors qu'il s'accroupissait.

C'est à ce moment que la vision de la finale lui est apparue. Ota pointa son fleuret en l'air. Atteindre la finale signifiait qu'il allait gagner une médaille quoi qu'il arrive. Ce fut un immense aboutissement pour Ota et pour la communauté d'escrime japonaise.

« J'espère faire de l'escrime un sport courant au Japon ».

Lorsque Ota a quitté le Japon pour Pékin, seules quatre personnes l'ont vu partir, mais à son retour, plus de 200 supporters enthousiastes l'attendaient à l'aéroport. Un rêve devenu réalité pour Ota.

Sa passion pour l'escrime et sa foi inébranlable en son propre potentiel depuis son enfance ont finalement porté leurs fruits et lui ont valu une médaille olympique très convoitée.