Le jour où Greta Andersen est passée à rien de la noyade aux Jeux Olympiques

La nageuse Danoise Greta Andersen.
La nageuse Danoise Greta Andersen.

Les Jeux Olympiques regorgent de champions, de records et de merveilleuses histoires mais le plus grand événement sportif du monde a également été le théâtre de scènes très originales, étranges, émouvantes, tristes ou cocasses. Chaque semaine, nous vous sortons des archives l’une de nos meilleures histoires. Aujourd’hui, l'histoire de Greta Andersen, la championne olympique de natation qui a failli se noyer à Londres 1948.

Le contexte

Il y a 93 ans, à Copenhague, naissait l'une des plus brillantes figures des Jeux Olympiques : Greta Andersen.

Ayant vécu sous l'occupation nazie, elle a commencé à nager à l'âge de 16 ans. À l'époque, elle a combiné son amour de la natation avec sa passion pour la gymnastique.

Cependant, c'est dans l'eau qu'elle excelle vraiment. Lors de sa première compétition internationale, les championnats d'Europe de 1947, Andersen a remporté deux médailles, dont l'or sur 4 x 100 m nage libre et l'argent sur 100 m nage libre.

Ainsi, lorsqu'elle a participé aux Jeux Olympiques de Londres en 1948, elle était déjà considérée comme l'une des athlètes à suivre de près.

Les finales

Elle est arrivée dans la piscine des Jeux Olympiques de Londres 1948 avec une lourde pression sur ses épaules.

Mais dès les premiers battements de jambe, elle justifie sa réputation d'athlète à battre. Elle remporte l'or sur 100 m nage libre, puis l'argent au relais 4 x 400 m nage libre.

Ayant maîtrisé les deux épreuves, elle était naturellement confiante pour la troisième épreuve du 400 m, se souvient-elle : « J'étais sûre de gagner le 400 m. J'avais réalisé le meilleur temps mondial ces deux dernières années. Personne ne me rattraperait. »

Mais la réalité était loin de ce qu'elle avait en tête.

Le jour de l'épreuve du 400 m coïncidait avec le cycle menstruel d'Andersen et, ne voulant pas diminuer ses chances de succès, la nageuse a reçu une injection pour retarder ses règles.

« Je me sentais plutôt bien jusqu'à ce que je commence à nager. »

« Ensuite, j'ai eu l'impression d'être paralysée au niveau des jambes et du ventre. Je me suis évanouie. Je ne me souviens pas de tout. »

Andersen s'est évanouie dans l'eau. La nageuse était en train de se noyer.

Heureusement, les athlètes qui l'entouraient l'ont remarquée et sont venus à son secours, notamment un joueur de water-polo de l'équipe hongroise.

La championne olympique de natation qui a failli se noyer à Londres 1948
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Les conséquences

Rien de tout ça n'a pu empêcher Andersen de poursuivre sa carrière de nageuse.

Deux ans après Londres 1948, elle remporte trois médailles aux championnats d'Europe.

Mais ses mésaventures aux Jeux Olympiques ont continué à Helsinki. Bien qu'Andersen ait participé à trois épreuves, une opération récente aux jambes l'empêcha de donner le meilleur d'elle-même.

Après Helsinki, Andersen s'est installée aux États-Unis, où elle s'est tournée vers la natation en eau libre et s'est à nouveau fait une réputation. En 1958, elle est la première personne à faire l'aller retour d'un grand canal (le canal de Santa Catalina).

En 1965, elle avait déjà traversé six fois la Manche à la nage, devenant ainsi la première femme à réaliser cette performance. Elle détient toujours le record de vitesse féminin aller-retour : de la France vers l'Angleterre (11 h 1 min) et de l'Angleterre vers la France (13 h 10 min).

L'histoire d'amour d'Andersen pour la natation a continué bien après qu'elle ait pris sa retraite professionnelle. Depuis 1960, elle dirige l'école de natation Greta Andersen en Californie.

En 1969, Andersen a été intronisée au Temple de la renommée de la natation (International Swimming Hall of Fame), et le site web souligne ses succès contre ses homologues masculins.

« Andersen a été la première femme à battre régulièrement la plupart des hommes et à battre fréquemment tous les hommes lors de ses courses. »

« Greta Andersen a été la première à soulever cette intéressante polémique. Si les femmes peuvent rivaliser équitablement avec les meilleurs hommes sur les distances de marathon, pourquoi ne pourraient-elles pas nager aussi vite que les hommes sur les longues et moyennes distances, très prisées par les nageurs amateurs ? »

Andersen a des réponses à toutes les questions à propos de la natation, et à 93 ans, elle est la plus âgée des championnes olympiques danoises encore en vie. Mais la seule énigme qui lui échappe encore est le nom du médicament qui l'a fait s'évanouir lors des Jeux Olympiques de Londres en 1948.