Contre toute attente : Les Olyroos australiens se qualifient pour Tokyo

L'Australie fête sa qualification olympique après sa victoire 1-0 contre l'Ouzbékistan.
L'Australie fête sa qualification olympique après sa victoire 1-0 contre l'Ouzbékistan.

« Si on leur en donne la possibilité, ils peuvent rivaliser avec n'importe qui. Voilà ce qu'ils ont montré. »

Au coup de sifflet final, le 25 janvier, autour du stade Rajamngala de Bangkok, les joueurs australiens jubilent.

« L'Australie s'est qualifiée ! Une attente de 12 ans est terminée », ont déclaré les commentateurs australiens.

Une victoire 1-0 contre l'Ouzbékistan, grâce à un but de Nicolas D'Agostino, dans une bataille tendue et serrée, a suffi pour assurer la place de l'équipe nationale de football australienne U-23 aux Jeux Olympiques de Tokyo 2020. La dernière fois que les Olyroos, comme on les surnomme (un mot-valise composé d'Olympic et‎ kangaroos), ont participé aux Jeux Olympiques, c'était à Pékin en 2008.

L'homme à la tête de ce moment historique est Graham Arnold, qui a lui-même participé à trois Jeux Olympiques - en tant que joueur (Séoul 1988), entraîneur adjoint (Athènes 2004) et entraîneur principal (Pékin 2008) - et qui sait donc à quel point les Jeux Olympiques sont importants pour les joueurs.

« Je pense que les Jeux Olympiques sont quelque chose d'extrêmement spécial », a-t-il déclaré à Tokyo 2020.

« J'ai eu le privilège de participer à trois éditions, c'est tellement différent d'une Coupe du monde ».

« Quand vous allez aux Jeux Olympiques, c'est juste quelque chose de spécial et c'est un message que je n'ai cessé de transmettre aux joueurs. C'est une expérience tellement unique, et vous n'avez qu'une seule chance ».

L'entraîneur des Olyroos, Graham Arnold, et ses joueurs fêtent leur qualification olympique.
L'entraîneur des Olyroos, Graham Arnold, et ses joueurs fêtent leur qualification olympique.
© Asian Football Confederation

Se battre pour retrouver les Jeux Olympiques

Ce n'est qu'en 2018 qu'Arnold, qui est également l'entraîneur des Socceroos (Soccer et Kangaroos), l'équipe nationale d'Australie, a décidé de se mettre encore plus sous pression en essayant de mener les Olyroos à la qualification pour Tokyo 2020.

Cela n'allait pas être une tâche facile.

Tout au long de leur histoire, les Olyroos ont le vent contre eux.

Il y a quatre ans, les Olyroos n'ont pas réussi à atteindre les huitièmes de finale du Championnat U-23 de l'AFC, qui sert également de qualification pour les Jeux Olympiques, après avoir terminé à la troisième place de leur groupe. Entre-temps, ils n'ont pas réussi à se qualifier pour les Jeux de Londres 2012 - un événement qui sera probablement oublié puisque l'Australie a terminé à la dernière place de son groupe, sans victoire.

L'entraîneur australien Graham Arnold lors du match du l'Australie et la Côte d'Ivoire lors des Jeux olympiques de Pékin 2008.
L'entraîneur australien Graham Arnold lors du match du l'Australie et la Côte d'Ivoire lors des Jeux olympiques de Pékin 2008.
Photo de Cameron Spencer/Getty Images

Il est devenu plus compliqué de se préparer à une nouvelle qualification pour les Jeux Olympiques. En 2017, le Centre d'excellence de la FFA, qui avait donné naissance à la « génération dorée » de footballeurs dans le pays et qui allait aider l'Australie à se qualifier pour la Coupe du monde de la FIFA 2006, a fermé ses portes.

Les joueurs de la génération actuelle des moins de 23 ans sont régulièrement confrontés au joueurs plus expérimentés ou internationaux en A-League, la ligue de football australienne. Pour compliquer encore les choses, après la qualification de l'équipe pour le championnat U-23 de l'AFC 2020 - en terminant derrière la République de Corée dans son groupe - trois joueurs ont été suspendus jusqu'au 10 août 2020.

Arnold a également dû négocier avec des clubs basés à l'étranger pour s'assurer de la présence des joueurs.

« La préparation était minimale pour les jeunes, peut-être qu'ils ne croyaient pas que nous allions faire les Jeux Olympiques », a-t-il expliqué.

« C'était une performance contre toute attente. J'étais vraiment fier parce que c'est une équipe jeune ».

Une seconde chance

Les Olyroos ont terminé en tête de leur groupe sans perdre un seul match, avant de battre la Syrie 1-0 en quart de finale.

Malheureusement, l'Australie a subi une défaite 2-0 contre la République de Corée en demi-finale, ce qui lui aurait valu une qualification automatique pour Tokyo 2020. Cependant, il n'y a pas eu le temps de s'attarder : ils ont dû se reprendre pour un match de barrage pour la troisième place, déterminant pour la qualification olympique.

Mais il n'est pas facile de remotiver un groupe de jeunes joueurs.

« Vous ne pouvez pas vous empêcher de penser à ce qui s'est passé contre la République de Corée, nous avons fait de gros efforts, ils étaient meilleurs que nous ce soir-là », a déclaré Arnold.

« Il s'agissait d'être dans le coup juste après le match. Mes mots aux joueurs étaient : "C'est fini, c'est fait. Nous avons travaillé dur ; nous avons maintenant une seconde chance. Ce match est terminé, mais nous avons encore une grande opportunité d'obtenir ce pour quoi nous sommes venus ».

Après la victoire contre l'Ouzbékistan, alors que l'équipe se regroupait sur le terrain, Arnold a qualifié cet exploit de l'un des plus grands de l'histoire de l'Australie.

« Si on leur en donne la possibilité, ils peuvent rivaliser avec n'importe qui. Voilà ce qu'ils ont montré ».

« J'étais si fier et si heureux pour ces jeunes. Ils ont travaillé si dur. Beaucoup d'entre eux parce qu'ils jouent peu dans leurs clubs ici en Australie...donc ces joueurs ont fait un effort énorme tous les deux ou trois jours sans trop de temps de temps de jeu, et pour aller faire un travail comme ils l'ont fait, comme je l'ai dit, c'était incroyable et c'est une nuit que les gars n'oublieront pas ».

« Comme je leur ai dit après le match, ce n'est que le début ».

La campagne réussie des Olyroos en Thaïlande leur a permis de réaliser leur meilleure performance dans le tournoi.

« Je m'attends à ce que nous gagnions une médaille »

Les Olyroos ne sont sortis de la phase de groupes des Jeux Olympiques que deux fois : Barcelone 1992 (quatrième place) et Athènes 2004 (quarts de finale).

Malgré les résultats précédents, Arnold nourrit de grands espoirs lorsque les Jeux Olympiques auront lieu à l'été 2021 au Japon. Et pourquoi ne le seraient-ils pas ? Les Olyroos ont jusqu'à présent dépassé toutes les attentes.

« Mes attentes sont toujours élevées. Je m'attends à ce que nous gagnions une médaille », a déclaré Arnold.

Cependant, donner aux Olyroos la meilleure chance possible de se battre pour une médaille ne sera probablement pas possible sans un coup de pouce financier. Il y a deux ans, l'Institut australien du sport (AIS) a réduit le financement d'un certain nombre d'équipes et de sports qui avaient moins de chances de remporter une médaille.

Mes attentes sont toujours élevées,

Je m'attends à ce que nous gagnions une médaille.

Après avoir décroché la qualification, Arnold a non seulement demandé au Comité olympique australien (AOC) un financement pour aider aux préparatifs, mais il a également demandé à la Fédération australienne de football (FFA) et au gouvernement australien d'intervenir.

« Nous allons là-bas avec l'intention d'être prêts à 100 % et nous avons besoin de cette aide de l'AOC et de la FFA, pour donner à ces jeunes l'occasion de réaliser un miracle. La seule façon d'y arriver est de bien se préparer, sinon ce sera très difficile », a-t-il déclaré à Tokyo 2020.

Les Jeux Olympiques ayant été reportés en raison de la pandémie inattendue de COVID-19, Arnold s'est vu confier un nouveau rôle au sein de l'équipe.

« Entraîner, c'est maintenant plus comme être une figure paternelle qu'un entraîneur », a expliqué ce jeune homme de 56 ans.

« Il faut être là pour aider les joueurs et si vous ne comprenez pas ce que c'est que d'être un sportif professionnel, un footballeur professionnel, alors certaines conversations peuvent être difficiles ».

« J'ai parlé à presque tous les gars et je leur ai expliqué ce que c'est... Il s'agit de rester en bonne santé, être heureux et travailler aussi dur que possible pendant le confinement. Il faut s'assurer que l'on sera prêt quand on retournera sur le terrain ».

Alors que le compte à rebours recommence, il ne fait aucun doute que lorsque les Olyroos entreront sur la scène olympique l'année prochaine, ils y donneront le meilleur d'eux-mêmes et rendront leur nation fière.