Erica Gavel: "Serán los mejores Juegos de la historia"

Canadá se enfrentó a Brasil en la semifinal de baloncesto femenino en silla de ruedas en los Juegos Parapanamericanos 2019 en Lima, Perú. (Foto: Dave Holland/Comité Paralímpico Canadiense)
Canadá se enfrentó a Brasil en la semifinal de baloncesto femenino en silla de ruedas en los Juegos Parapanamericanos 2019 en Lima, Perú. (Foto: Dave Holland/Comité Paralímpico Canadiense)

La atleta canadiense hace malabares con su carrera de alto rendimiento en baloncesto en silla de ruedas, sus estudios de doctorado y ayudando a su equipo a recuperar su corona en Tokio 2020

Canadá reinó en el baloncesto en silla de ruedas entre los años 1992 y 2000, ganando tres medallas de oro Paralímpicas consecutivas y al mismo tiempo dominando los Campeonatos del Mundo, ganando cuatro medallas de oro consecutivas de 1994 a 2006.

Pero a pesar de esa racha ganadora, Atenas 2004 fue la última vez que Canadá obtuvo una medalla en unos Juegos Paralímpicos, a pesar de que estuvieron cerca en Río 2016 con un quinto puesto.

Sin embargo, según Erica Gavel, quien ha estado con el equipo desde el 2014, el equipo de Canadá está ahora en su mejor forma para recuperar su antigua gloria Paralímpica.

"Creo que definitivamente tenemos potencial para el podio", dice Gavel con confianza.

"Si realmente podemos enfocarnos en nuestro entrenamiento y preparación, y solo nos enfocamos en el proceso y no nos preocupamos por el resultado, todos creen genuinamente que debemos ganar".

Y realmente lo pueden conseguir. En 2014, fueron Campeonas del Mundo nuevamente, ocho años después de perder su corona. También derrotaron a sus rivales de Estados Unidos en el partido por la medalla de oro en los Juegos Parapanamericanos de Lima 2019 y aseguraron su lugar en Tokio 2020.

"Lo que pasa con el deporte de selecciones nacionales es que siempre hay altos y bajos", explica.

"Creo que a principios de los 90 y principios de los 2000, había un grupo sólido de deportistas que jugaban juntas durante mucho tiempo y trabajaban muy bien durante mucho tiempo y esas atletas empezaron a retirarse. Ahora creo que tenemos otro oleada de atletas que tienen aproximadamente la misma edad y estamos jugando juntas desde hace unos años. Es parte de ese proceso".

Y eso para Gavel significa que el equipo ha completado el círculo.

"Definitivamente vamos a ganar una medalla. El verano pasado jugamos contra muchos de los mejores equipos y vencimos a todos los equipos del mundo excepto a China".

Y con esta nueva base, Gavel cree que Tokio 2020 es todo para ellas.

El debut en los Paralímpicos

Apasionada por el baloncesto desde que era joven, Gavel siempre se había imaginado jugando para el equipo de Canadá.

Tanto es así que se inscribió en la Universidad de Saskatchewan para competir por el equipo nacional como jugadora sin discapacidad. En ese momento, la entrenadora universitaria de baloncesto, Lisa Thomaidis, ya era la entrenadora en jefe del equipo Olímpico de baloncesto femenino.

Pero poco sabía Gavel que su verdadero destino radicaba en el Para deportes. Después de una serie de lesiones en la rodilla que terminaron con su carrera en el baloncesto, su entrenadora le recomendó que probara el baloncesto en silla de ruedas.

"Comencé a entrenar al día siguiente con el objetivo de formar parte del equipo para los verdaderos Juegos Paralímpicos. Y luego entré en el equipo".

Gracias al Para deporte, Gavel renovó su carrera como atleta y finalmente cumplió el sueño de representar a su país.

Se perdió el Campeonato Mundial de 2014 debido a una fractura en la mano, pero pudo participar en Río 2016, sus primeros Juegos Paralímpicos.

“Siempre quise jugar para el equipo de Canadá, sin importar el deporte que fuera. Entonces, para mí, formar parte del equipo Paralímpico y representar a mi país es lo más asombroso del mundo. Cuando entré al equipo en 2014, lloré durante tres horas".

“Fue sin duda lo más asombrosa de toda mi vida. Y fue uno de esos momentos en los que, a pesar de lo duro que fueron todos esos años con mis lesiones en la rodilla, todo valió la pena. Sólo por ese momento en particular".

Erica Gavel se graduó de su maestría en Canadá.
Erica Gavel se graduó de su maestría en Canadá.
Courtesy of Erica Gavel.

Un deportista de alto rendimiento y estudiante de doctorado

Cuando Gavel ses recuperó de sus lesiones en la rodilla en 2012, alcanzó un punto bajo en su vida y sufrió una depresión.

Para desviar su atención de la realidad de su discapacidad, Gavel recurrió a otra pasión: la educación.

"Creo que después de mi lesión de rodilla fue una gran llamada de atención para mí. Estaba perdida. No tenía nada más que me interesara aparte del baloncesto".

"El semestre que tuve mi lesión que puso fin a mi carrera, fue el mismo momento en que tomé mis cursos de fisiología del ejercicio. ¡Me enamoré de la fisiología, de estudiar y aprender!

Durante los Juegos Parapanamericanos de 2019, terminó su maestría en ciencias del ejercicio, en medio del proceso de tratar de sellar la clasificación para los Juegos.

Su tesis abordó la conexión entre el mentol y el rendimiento de los atletas cuando se exponen a condiciones de alta temperatura, algo que puede ser útil para los atletas el próximo año cuando lleguen a los Juegos a mediados del verano.

"Se ha demostrado que el mentol mejora el rendimiento tanto en hombres como en mujeres. Se supone que cambia la percepción térmica", explica.

"De hecho, activa los centros de recompensa en el cerebro y aumenta la producción motora. En nuestro estudio se ha demostrado que mejora el rendimiento durante un ejercicio de resistencia en términos de ejercicio a corto plazo o de alta intensidad".

Ahora, Gavel está trabajando para obtener un doctorado en fisiología ambiental y rendimiento Paralímpico en la Ontario Tech University.

"Honestamente, antes de mi lesión de rodilla, en realidad no me importaba mucho la escuela y lo hice muy mal, así que es bastante divertido que esté haciendo mi doctorado ahora. Mucha gente en casa no puede creerlo", afirma riendo.

Un equipo unido para Tokio 2020

No todo el mundo puede hacer malabarismos con un deporte tan exigente como el baloncesto en silla de ruedas con estudios de doctorado, pero para Gavel, es un ejercicio de equilibrio que implica trabajo duro y disciplina.

Como atleta de alto rendimiento, Gavel dice que hubo muchos ajustes y elecciones que hacer en su vida para llegar a donde está.

"Creo que los deportes de alto rendimiento no son un estilo de vida que la mayoría de la gente entienda. Las expectativas son siempre muy altas y cada decisión que tomas influye en tu rendimiento".

"Muchos de nosotros tenemos que alejarnos de nuestras familias porque tenemos que ir a los centros de capacitación en Canadá. Tienes que dejas atrás a todos tus amigos y familiares. Las vacaciones pueden ser cortas y te pierdes muchos días señalados".

Con un año más para prepararse para Tokio, Gavel y sus compañeras de equipo se están ajustando a las restricciones de entrenamiento en Canadá, pero están haciendo todo lo posible para mantener un espíritu de equipo positivo.

"Creo que lo positivo para nosotras es que esta es la primera vez que interactuamos tanto sin que sea en un entorno de entrenamiento. Así que creo que este verano fue realmente positivo, ya que creo que nos conocimos desde una perspectiva diferente".

Si bien pueden entrenar en las instalaciones individualmente, el equipo podría comenzar a entrenar en grupos pequeños próximamente.

"El plan es pasar a grupos de entrenamiento realmente pequeños, pero será de forma gradual", apunta.

Puede que aún tenga que esperar un año, pero Gavel está muy emocionada de estar de vuelta en la etapa Paralímpica, y esta vez en Tokio.

"Solo he estado en Río y no he estado en otros Juegos, pero realmente siento que serán los mejores Juegos de la historia. Estoy muy emocionada. Amo Japón".

"Lo que me parece genial de los juegos multideportivos es que no puedo pensar en nada más en el que se una al mundo entero. El mundo entero está obsesionado con eso por un motivo positivo", concluye.

Erica Gavel de Canadá se prepara para atrapar el balón durante un partido de baloncesto en silla de ruedas contra Colombia en los Juegos Parapanamericanos de 2019.
Erica Gavel de Canadá se prepara para atrapar el balón durante un partido de baloncesto en silla de ruedas contra Colombia en los Juegos Parapanamericanos de 2019.
Miguel Bellido/Lima 2019/ Proyecto Especial Juegos Para Panamericanos Lima 2019