El equipo de béisbol de Israel: de soñadores a Olímpicos

Israel celebra su clasificación para los Juegos Olímpicos de Tokio 2020 después de vencer a la República de Sudáfrica 11-1.
Israel celebra su clasificación para los Juegos Olímpicos de Tokio 2020 después de vencer a la República de Sudáfrica 11-1.

Se les ha comparado con el equipo de trineo jamaicano de los Juegos de Calgary de 1988, esencialmente los más débiles en el mundo de los grandes bateadores, pero Israel está listo para enfrentarse a sus rivales el próximo año en Tokio 2020

Cuando Peter Kurz habló con el Comité Olímpico de Israel en 2018, el ex presidente de la Asociación de Béisbol de Israel (IAB) les presentó una serie de ideas para clasificarse para los Juegos Olímpicos de Tokio 2020.

"Dije, 'tenemos que hacer estos torneos... Estoy tratando de traer algunas personas a Israel para ayudar a fortalecer el equipo'", explica Kurz, quien actualmente es el Gerente General del equipo nacional, "Ellos me miraban, asintiendo con la cabeza y diciendo: 'Sí, claro, estás soñando'".

"Mucha gente pensó que estaba soñando", recuerda.

En realidad, dos años antes de una exitosa actuación en el Clásico Mundial de Béisbol 2017, Kurz elaboró ​​una hoja de ruta de cómo exactamente Israel iba a clasificarse para los Juegos Olímpicos.

“Me senté con nuestro gerente en ese momento y analicé todos los escenarios con él. Me miró y dijo: 'Estás loco, pero estoy contigo'".

Si avanzamos rápidamente hasta septiembre de 2019, veremos que Israel fue el primer país en clasificarse en béisbol para los Juegos Olímpicos detrás de los anfitriones, Japón.

Será la primera vez desde los Juegos de Montreal en 1976, donde Israel envió un equipo de fútbol, ​​que un deporte de pelota en equipo representa a la nación en una Olimpiada. Esto también significa que la delegación israelí que irá a Tokio será la mayor de la historia.

Y no solo irán a Tokio para incrementar sus números de participantes. Israel, un país de 8.7 millones de personas con solo 1,000 jugadores de béisbol, quiere ir a ganar una medalla.

Desafiando las expectativas

Si uno se detiene a leer la historia del equipo de béisbol Olímpico de Israel, es un desafío a todas las probabilidades.

El viaje de Israel a la clasificación Olímpica los vio comenzar desde abajo. Primero, ganaron sus partidos del Europeo de Béisbol B-Pool grupo 2 sin una sola derrota.

A partir de ahí, se enfrentaron a los ganadores del B-Pool grupo 1, Lituania, cuyo único campo de béisbol estaba en medio de una pista de atletismo, en una serie del mejor de tres partidos. Una vez más ganaron, clasificándose para el Campeonato de Europa de Béisbol 2019 en Alemania seis semanas después.

"No fue fácil estar allí... fue muy significativo para nosotros", explica Kurz, ya que algunos jugadores tienen abuelos que fueron sobrevivientes del Holocausto. "Pero tuvimos un gran torneo".

Terminar cuartos en el evento les valió un lugar en el torneo de Clasificación Olímpica África/Europa 2020. Unos días después, volaron a Italia para intentar conseguir una plaza para Tokio 2020.

Ganaron a los tres mejores equipos europeos, incluyendo a uno de los favoritos, los Países Bajos, un equipo que fue Olímpico en Pekín 2008. Llegaron a la fase final y solo tenían que ganar uno de los dos últimos juegos para asegurar su boleto a Tokio.

Sin embargo, sufrieron una derrota ante la República Checa que podría haber desentrañado todo por lo que el equipo había trabajado tanto. Sin embargo, en el último partido, Israel ganó a la República de Sudáfrica 11-1 y se convirtió en el primer equipo en clasificarse en béisbol en los Juegos Olímpicos que se celebrarán en Japón.

"Tenía lágrimas en los ojos. Fue increíble clasificarse para los Juegos Olímpicos", dice Kurz.

"Ser el primer equipo en clasificarse para los Juegos Olímpicos fue un logro increíble teniendo en cuenta de donde veníamos y dónde estamos hoy".

Recaudación de fondos para un sueño Olímpico

Si bien el Comité Olímpico de Israel les brindó algún apoyo financiero, el IAB tuvo que recaudar el resto de los fondos.

"No recibimos ninguna ayuda del gobierno hasta que nos convertimos en Olímpicos", explica Kurz. "Todo lo que hicimos lo tuvimos que financiar por nuestra cuenta".

"Si no hubiésemos obtenido el dinero, no quiero pensar en lo que habría sucedido".

Con los Juegos Olímpicos a la vista, los esfuerzos de recaudación de fondos han continuado. Si bien el Comité Olímpico de Israel está ayudando con los gastos para llevar a los jugadores a Tokio, el equipo quiere participar en algunos campamentos tanto en Estados Unidos como en Japón antes de la competición, algo que tendrán que pagarse por su cuenta.

Desde subastar camisetas firmadas hasta cenas de recaudación de fondos, se está haciendo todo lo posible para garantizar que Israel no solo tenga la mejor preparación antes de un momento histórico, sino también para asegurar el futuro del béisbol en la nación.

Israel celebra su victoria clave sobre Italia el torneo de Clasificación Olímpica África/Europa 2020.
Israel celebra su victoria clave sobre Italia el torneo de Clasificación Olímpica África/Europa 2020.
Credit: WBSC

Israel, listo para sorprender

El gerente del equipo nacional de Japón, INABA Atsunori, fue "cauteloso" sobre Israel al decir que era "un equipo con un nivel bastante alto" después de observarlos durante el torneo de Clasificación Olímpica África/Europa 2020 en septiembre del año pasado.

“Es increíble escuchar que un entrenador japonés desconfía de Israel. Este es un cumplido increíble, me siento muy honrado por eso. El sentimiento es mutuo obviamente”, dice Kurz.

A diferencia de Israel, el béisbol es un deporte que domina en Japón. El equipo nipón ocupa el puesto número 1 en el mundo y la nación tiene más de 7.3 millones de jugadores de béisbol y solo se ha perdido la medalla una vez en los Juegos Olímpicos.

“El equipo japonés será el mayor desafío para nosotros, no hay duda al respecto. Espero que no nos tengamos que enfrentar hasta la final", dice Kurz.

“Israel también está nervioso por Japón, pero estamos nerviosos por todos los equipos. Creo que somos los más débiles. Pero tenemos la oportunidad de hacer cualquier cosa en los Juegos Olímpicos y nos gusta de esa manera".

Hablando teóricamente, Israel tiene un 50 por ciento de posibilidades de ganar una medalla.

Habrá solo seis equipos compitiendo por el podio cuando el béisbol regrese al programa Olímpico después de ser eliminado de Londres 2012 y Río 2016. Sin embargo, para Israel, que es el número 18 en el mundo, poder ganar una medalla podría ayudar al crecimiento del beisbol en el país.

En Israel, el fútbol y el baloncesto reinan supremamente, pero hay esperanzas de que la aparición del bésibol en Tokio 2020 el próximo año suponga mayor exposición para este deporte.

“Sentimos que definitivamente podemos obtener una medalla. Ese es nuestro objetivo: poder competir por la medalla", dice Kurz.

Es muy importante para nosotros poder ganar una medalla para desarrollar el juego del béisbol

Con la construcción de un campo en Biet Shemesh en marcha y otro en Ra’anana a continuación, hay esperanzas de que después de los Juegos Olímpicos, 2.000 niños y adultos puedan jugar al béisbol en Israel.

"El viejo dicho dice que cuando construyes, vendrán", apunta Kurz.

"Es muy cierto. Cuando hay campos disponibles, los niños salen más y con la publicidad de los Juegos Olímpicos, donde nuestro objetivo es ganar una medalla... cuando lo hagamos, será increíble porque Israel ama todo lo que tiene que ver con los Juegos Olímpicos".

Israel nunca ha ganado una medalla Olímpica en un deporte de equipo, pero el cielo es el límite cuando empiecen los Juegos Olímpicos en julio del próximo año.