Playback Río: 'Tres genios' forjan un nuevo capítulo en la historia del tenis de mesa japonés

RIO DE JANEIRO, BRAZIL - AUGUST 17:  Japan poses for a photo after the Men's Table Tennis gold medal match against China at Riocentro - Pavilion 3 on Day 12 of the Rio 2016 Olympic Games  on August 17, 2016 in Rio de Janeiro, Brazil.  (Photo by Phil Walter/Getty Images)

Japón ganó un total de 41 medallas (12 de oro, 8 de plata y 21 de bronce) en los Juegos Olímpicos de Río 2016, pero ¿qué pensamientos pasaron por la mente de los atletas japoneses cuando aparecieron en el escenario más grande de todos? En esta serie, recordamos los increíbles eventos de Brasil que aún están frescos en la memoria colectiva del próximo país anfitrión

"Estaba confiado en que podríamos ganar a China en esta ocasión, por lo que estoy muy decepcionado por la derrota", lamentó frustrado MIZUTANI Jun.

Japón se enfrentó a la República Popular de China después de haber garantizar la primera medalla de esta nación en el tenis de mesa masculino. China, por su parte, buscaba su tercera victoria consecutiva.

Japón lo hizo bien, pero la victoria contra el fuerte equipo chino les eludió. La República Popular de China emergió victoriosa por 3-1. Aún así, Mizutani estaba muy animado por el crecimiento del equipo: "No hay duda de que el día en que ganemos a China está más cerca".

La primera ronda de la final vio cómo NIWA Koki sufría una derrota en sets consecutivos ante MA Long, que justo acababa de ganar el oro en individuales en aquellos Juegos. Sin embargo, en la segunda ronda Mizutani aumentó la emoción y se coronó como el mejor jugador de Japón al conseguir un triunfo sobre XU Xin, que entonces era el número tres del mundo, y de esta forma igualó el partido a 1-1.

En la siguiente ronda, de dobles, Niwa y Yoshimura mantuvieron el buen momento y ganaron el primer partido (11-4), levantando las esperanzas. Sin embargo, la pareja china comenzó a mostrar su mejor tenis de mesa y ganó los siguientes tres sets consecutivos, y de esta forma liderar de nuevo la general por 2-1.

En la cuarta ronda, Yoshimura sufrió una derrota en todos los sets contra MA Long, terminando con toda esperanza del equipo japonés en conseguir el oro.

Sin embargo, aunque Japón se quedara corta a la hora de conseguir su objetivo de ganar a China, sus atletas no parecían decepcionados.

Koki Niwa, de Japón, compite durante el partido por el oro de tenis de mesa ante Long Ma, de la República Popular de China, en los Juegos Olímpicos de Río 2016.
Koki Niwa, de Japón, compite durante el partido por el oro de tenis de mesa ante Long Ma, de la República Popular de China, en los Juegos Olímpicos de Río 2016.
Phil Walter/Getty Images

Mizutani, el primer jugador japonés en la historia en ganar una medalla -de bronce- en el evento de individuales (tanto en hombres como en mujeres) acabó ganando todos sus partidos en el evento por equipos. Incluso superó a XU Xin, uno de los 'Grandes Cuatro', formado por MA Long, FAN Zhendong, XU Xin y ZHANG Jike en aquel momento. El único partido que Mizutani perdió durante los Juegos fue su encuentro contra MA Long en la semifinal de individuales. Incluso en este partido, Mizutani amenazó con derrocar el bastión de China.

"No había ganado ante ninguno de los 'Grandes Cuatro' jugadores en los últimos diez años", dijo. "Ganar a uno de ellos en el gran escenario mundial de los Juegos Olímpicos, y además en la final, significará más para mí que la medalla".

Niwa también lo hizo bien en el torneo de individuales y llegó a octavos de final, aunque no fue capaz de mostrar todo su potencial en el evento por equipos. Yoshimura demostró algunos movimientos excelentes durante la ronda de dobles en el evento por equipos, lo que elevó la moral del equipo. El seleccionador del equipo, KURASHIMA Yosuke, denominó al equipo formado por Mizutani, Niwa y Yoshimura como 'Los tres genios'.

Durante la década desde 2007 a 2016, estos tres jugadores han dominado todos los títulos disponibles en los Campeonatos de Tenis de Mesa de All Japan (Mizutani en ocho ocasiones, mientras que Niwa y Yoshimura, una vez cada uno). El Sr. Kurashima dijo con orgullo: "Puedo decir que he mandado a los jugadores más fiables [a Río 2016]. Si ellos no son suficientemente buenos para conseguir el oro, entonces es que no podemos hacer más".

"Me llena de emoción cuando pienso que estos tres talentos japoneses finalmente pudieron abrir la puerta al tenis de mesa masculino de Japón, 28 años después de que el tenis de mesa se convirtiera en un deporte oficial en los Juegos Olímpicos".

Hasta los Juegos de Río 2016, el foco estaba puesto en el equipo japonés de tenis de mesa femenino, con estrellas como FUKUHARA Ai y ISHIKAWA Kasumi, que habían logrado resultados impresionantes, como la medalla de plata en el evento por equipos de los Juegos de Londres 2012.

Mizutani relevó su ambición y deseo de poner el tenis de mesa masculino también en el mapa. "Siempre he sentido, fuertemente, que algún día el equipo msaculino tendría que ganar también una medalla". Este deseo ardiente se hizo realidad en Río 2016. Tras ganar la medalla de plata, no hay duda de que el equipo masculino captará también bastante atención en Tokio 2020.

Después de asegurarse la medalla tras ganar a Alemania en la semifinal por equipos, Mizutani remarcó: "Ganar una medalla en el evento individual es un sueño persoal, pero ganar una medalla en el evento por equipos es el sueño de cada miembro. La presea que nos hemos asegurado será recordada como la primera en la historia del tenis de mesa masculino japonés. Ojalá sea la primera que nos permita dar un gran salto de Río a Tokio".

De esta manera, los 'tres genios' forjaron un nuevo capítulo en la historia del tenis de mesa japonés.

Seguirán intentando ganar un oro en Tokio 2020, y así hacer realidad el sueño de todos los miembros del equipo una vez más.