Los maratonistas Olímpicos de Japón

Muhammad Youssef #55 de Pakistán encabeza un grupo de corredores alrededor del estadio en el inicio de la carrera de maratón masculino el 21 de octubre de 1964 durante los XVIII Juegos Olímpicos de Verano en el Estadio Nacional de Kasumigaoka, Shinjuku, Tokio, Japón. (Foto de Keystone/Hulton Archive/Getty Images)
Muhammad Youssef #55 de Pakistán encabeza un grupo de corredores alrededor del estadio en el inicio de la carrera de maratón masculino el 21 de octubre de 1964 durante los XVIII Juegos Olímpicos de Verano en el Estadio Nacional de Kasumigaoka, Shinjuku, Tokio, Japón. (Foto de Keystone/Hulton Archive/Getty Images)

En octubre de 1964, Tokio fue por primera vez sede de unos Juegos Olímpicos. Para celebrar el aniversario, Tokio 2020 le acercará algunos de los momentos más increíbles e históricos que tuvieron lugar hace 56 años. En la nueva parte de la serie, echamos un vistazo a la historia de las maratones en Japón, su única medalla atlética de 1964

Cuenta la leyenda que el maratón se originó en la Batalla de Maratón que tuvo lugar en 490 a. C. Después de que el ejército ateniense ganara la batalla contra los persas, un joven soldado mensajero corrió aproximadamente 40 km desde el campo de batalla en Maratón hasta Atenas para transmitir la noticia de la victoria, solo para colapsar y morir de agotamiento poco después. Para rendir homenaje a esta historia, se celebró una carrera de maratón de 40 km para hombres en los primeros Juegos Olímpicos modernos celebrados en Atenas en 1896.

En años pasados, se decía que el maratón había sido uno de los eventos más potentes para Japón, y varios corredores japoneses demostraron su fortaleza en los Juegos Olímpicos. Para los Juegos Olímpicos de Tokio 2020, tres hombres, NAKAMURA Shogo, HATTORI Yuma y OSAKO Suguru, y tres mujeres, MAEDA Honami, SUZUKI Ayuko e ICHIYAMA Mao, han sido seleccionados para representar al país nipón con grandes esperanzas puestas en ellos.

Pero, ¿les irá mejor que a aquellos que corrieron la distancia antes que ellos?

Japón hace su debut

Los Juegos Olímpicos de Estocolmo 1912 fueron los primeros Juegos Olímpicos en los que participó Japón. Uno de los dos atletas que componían el equipo Olímpico japonés era el corredor de maratón KANAKURI Shizo, de 20 años en ese momento.

Aunque muchos japoneses tenían grandes esperanzas en él, Kanakuri se desmayó por una hipotermia a mitad de carrera y fue atendido por una familia de campesinos. Avergonzado por no poder completar la carrera, regresó silenciosamente a Japón sin informar a los oficiales de la carrera. Se le conoció como "el corredor japonés desaparecido" entre los lugareños.

En 1967, en el 55 aniversario de los Juegos de Estocolmo de 1912, el Comité Olímpico Sueco invitó a Kanakuri a regresar a la capital sueca y celebrar el hito "terminando" la carrera, lo cual hizo.

Corrió hasta la línea de meta más de medio siglo después de comenzar, marcando 54 años, 8 meses, 6 días, 5 horas, 32 minutos y 20,3 segundos para finalmente completar su maratón.

Tokio 1964

En los Juegos Olímpicos de Tokio 1964, Japón ganó su primera medalla Olímpica de atletismo en la posguerra, y fue TSUBURAYA Kokichi quien logró la hazaña en el maratón masculino.

Tsuburaya entró en el Estadio Nacional de Tokio para completar la última vuelta en segundo lugar, pero fue superado en el último momento por el británico Basil Heatley. La bandera japonesa se izó en el aire durante la ceremonia de entrega de medallas cuando Tsuburaya se convirtió en el único medallista de atletismo japonés en aquella cita Olímpica.

A pesar de haber sido un maratonista esperanzado junto a Tsuburaya, KIMIHARA Kenji terminó octavo, pero se vengó cuatro años después en México 1968 al hacerse con la plata con un tiempo de 2:23:31.

Después de haber ganado medallas en dos Juegos Olímpicos consecutivos, Japón comenzó a establecer una brillante reputación por ser una potencia emergente en la prueba del maratón.

Maratón de Tokio 1964

¿Qué pasó después?

En la década de 1980, los corredores de maratón de Japón eran competidores habituales en el circuito internacional.

Los hermanos SO, Shigeru y Takeshi, compitieron en el maratón masculino de Los Ángeles 1984, y Takeshi terminó cuarto. NAKAYAMA Takemichi emuló la hazaña al quedar cuarto en Seúl cuatro años después.

SEKO Toshihiko regularmente encabezó el podio en las principales competiciones en Japón y en el extranjero, ganando 10 carreras de 15, y a menudo es considerado como uno de los mejores corredores de maratón que han competido por Japón, a pesar de no haber ganado medallas en Los Ángeles 1984 y Seúl 1988.

Aunque Japón no había logrado un podio Olímpico durante las décadas de 1970 y 1980, las esperanzas eran altas. La espera de 24 años finalmente llegaría a su fin en Barcelona 1992 cuando MORISHITA Koichi ganó la plata para Japón.

Morishita, quien había sido criada bajo la tutela de los hermanos So, estaba en camino de ganar el oro después de participar en una batalla cuerpo a cuerpo con HWANG Young-cho de la República de Corea desde alrededor del kilómetro 30, pero perdió la carrera en la pendiente final.

A pesar de la obvia decepción, Morishita aún hizo historia al convertirse en el primer atleta de Japón en ganar una medalla Olímpica desde Kimihara en la Ciudad de México 1968.

ATENAS - 22 DE AGOSTO: Mizuki Noguchi de Japón después de terminar primera y ganar la medalla de oro en el maratón femenino el 22 de agosto de 2004 durante los Juegos Olímpicos de Verano de Atenas 2004 en el Estadio Panathinaiko en Atenas, Grecia. (Foto de Scott Barbour/Getty Images)
ATENAS - 22 DE AGOSTO: Mizuki Noguchi de Japón después de terminar primera y ganar la medalla de oro en el maratón femenino el 22 de agosto de 2004 durante los Juegos Olímpicos de Verano de Atenas 2004 en el Estadio Panathinaiko en Atenas, Grecia. (Foto de Scott Barbour/Getty Images)
2004 Getty Images

El maratón femenino se incluye en los Juegos

El maratón femenino se incluyó en el programa Olímpico por primera vez en Los Ángeles 1984.

En los primeros años, MASUDA Akemi fue aclamada como una atleta con opciones. También tuvo opciones MIYAHARA Misako, quien participó en Seúl 1988. La atleta estuvo a la altura del desafío pero descubrió que la realidad era difícil.

Pero solo cuatro años después, en Barcelona 1992, ARIMORI Yuko escribió su nombre en los libros de récords. Después de una feroz batalla uno contra uno contra Valentina Egorova (que representaba al entonces Equipo Unificado de los países de la ex Unión Soviética), Arimori se hizo con la plata con un tiempo de 2:32:49, solo ocho segundos detrás de la medallista de oro, convirtiéndose en la primera mujer medallista de maratón de Japón.

A partir de ese momento, el maratón femenino de Japón entró en una época dorada.

En Atlanta 1996, Arimori ganó una medalla de bronce para convertirse en la primera atleta japonesa en ganar una medalla en dos Juegos Olímpicos consecutivos, y esta hazaña fue seguida por TAKAHASHI Naoko, quien se convirtió en la primera mujer japonesa medallista de oro Olímpica en atletismo con una victoria en Sídney 2000 con un tiempo de 2:23:14, un récord Olímpico.

La gloria continuó en Atenas 2004: NOGUCHI Mizuki mantuvo su ventaja sobre la keniana Catherine Ndereba y ganó la segunda medalla de oro consecutiva en un maratón Olímpico para Japón. Fue la cuarta medalla consecutiva que obtenían las maratonistas japonesas.

RIO DE JANEIRO, BRASIL - 17 DE AGOSTO: Suguru Osako de Japón compite en los 5000 m masculinos el día 12 de los Juegos Olímpicos Río 2016 en el Estadio Olímpico el 17 de agosto de 2016, en Río de Janeiro, Brasil. (Foto de Cameron Spencer/Getty Images)
RIO DE JANEIRO, BRASIL - 17 DE AGOSTO: Suguru Osako de Japón compite en los 5000 m masculinos el día 12 de los Juegos Olímpicos Río 2016 en el Estadio Olímpico el 17 de agosto de 2016, en Río de Janeiro, Brasil. (Foto de Cameron Spencer/Getty Images)
2016 Getty Images

Hacia Tokio 2020

Japón no ha podido ganar ninguna medalla en el maratón de los últimos Juegos Olímpicos, a pesar de haberse ganado una excelente reputación en la prueba.

La última medalla de maratón del país nipón fue el oro ganado por Noguchi en Atenas 2004, y la última vez que un corredor de maratón masculino emergió con una medalla Olímpica fue aún antes, con la plata de Morishita en Barcelona 1992. Un factor importante que contribuye a esta decepcionante racha de resultados es el auge de los atletas de Kenia y Etiopía, que desde hace varios años han dominado las clasificaciones de medallas de larga distancia.

Para los Juegos de Tokio 2020, el proceso de clasificación de los atletas se ha renovado.

Tanto para el maratón masculino como el femenino, dos de los tres lugares se asignaron al primer y segundo finalistas en la carrera de clasificación celebrada en Japón en septiembre de 2019. NAKAMURA Shogo y HATTORI Yuma aseguraron las plazas masculinas, con MAEDA Honami y SUZUKI Ayuko reservando los lugares en la categoría femenina.

El tercer y último puesto, uno para el maratón masculino y el femenino, se decidió teniendo en cuenta las actuaciones en tres carreras nacionales. Fueron OSAKO Suguru e ICHIYAMA Mao quienes obtuvieron estos lugares para las carreras masculina y femenina respectivamente.

En octubre de 2018, Osako rompió el récord japonés, que había sido establecido por SHITARA Yuta a principios del mismo año por primera vez en 16 años, y logró un nuevo récord japonés en marzo de 2020 al terminar con un tiempo de 2:05:29 en una carrera de clasificación.

Mientras tanto, en una carrera femenina en marzo de 2020, Ichiyama selló la victoria con un tiempo de 2:20:29, convirtiéndose en la cuarta mujer japonesa más rápida de la historia, rompiendo el récord de 2:21:18 de Noguchi, que había sido el tiempo más rápido registrado por una mujer japonesa en su tierra natal.

Las esperanzas son altas para los atletas japoneses en Tokio 2020, pero ¿qué espectáculo les espera en la maratón de Sapporo? Esperamos con la respiración contenida para ver una carrera de 42,195 km llena de pasión y drama.