Jimmy Gressier: un viaje inesperado por el oro

GAVLE, SUECIA - 11 DE JULIO: Jimmy Gressier de Francia después de la final masculina de 10,000 m durante el primer día del Campeonato Europeo de Atletismo U23 2019 en el Gavlestadion el 11 de julio de 2019 en Gavle, Suecia. (Foto de Oliver Hardt/Getty Images para el atletismo europeo)
GAVLE, SUECIA - 11 DE JULIO: Jimmy Gressier de Francia después de la final masculina de 10,000 m durante el primer día del Campeonato Europeo de Atletismo U23 2019 en el Gavlestadion el 11 de julio de 2019 en Gavle, Suecia. (Foto de Oliver Hardt/Getty Images para el atletismo europeo)

Con solo 23 años, el deportista ya representa el futuro de la carrera de larga distancia francesa. Sin embargo, no estaba destinado a tener éxito en el atletismo. Gressier le cuenta a Tokio 2020 cómo pasó del fútbol al atletismo y sus objetivos para el futuro

Cuando cruzó la línea de meta de los 5.000 metros el año pasado en Gävle, Suecia, Jimmy Gressier se convirtió en el nuevo rey europeo de las carreras de larga distancia U-23.

El corredor francés ganó el oro no solo en los 5.000 m, sino también en los 10.000 m dos días antes, en Gävle (Suecia), donde se celebraron los Campeonatos Europeos de Atletismo Sub-23 de 2019.

Sabía que era el favorito, pero a pesar de tres títulos europeos juveniles consecutivos, nunca había logrado una gran victoria en la pista.

"Antes del inicio de los 5.000 metros, tenía mucha presión porque todos estaban centrados en mí", dice Gressier a Tokio 2020. "Así que quería ser olvidado en la carrera y dejé que los otros corredores marcaran el ritmo para ver cómo estaba en la parte final. Ataqué en los últimos 100 metros y valió la pena", recuerda el joven atleta.

En este momento, su vida tomó un nuevo giro.

Renunciar a sus sueños futbolísticos

Antes de su nuevo estatus como una de las mayores esperanzas francesas para la carrera de larga distancia en Tokio y más allá, Gressier solía correr en otros lugares.

Su patio de recreo era el campo de fútbol de Boulogne-sur-Mer, la ciudad del norte de Francia donde creció Franck Ribery. Naturalmente dotado para el atletismo y el balón, Gressier quería seguir el camino de la estrella del fútbol francesa.

"El fútbol era lo que más me gustaba, lo disfrutaba mucho", dice.

Muchos entrenadores de atletismo locales detectaron el potencial del joven, así como los entrenadores de fútbol.

"Me decían que nunca vieron mi tipo de habilidades en ningún futbolista. Participé en competiciones de atletismo de la escuela local y estaba superando a los jóvenes atletas".

En 2014, Gressier tenía 16 años y corría carreras locales a campo a través y jugaba al fútbol. Pero necesitaba tomar una decisión: seguir tratando de ser un jugador de fútbol profesional o cambiarse al atletismo como muchos entrenadores le aconsejaban.

Un año más tarde, Gressier fue seleccionado para jugar para el equipo que representa a Francia en la Copa Mundial de Fútbol Escolar en Guatemala, y también fue seleccionado para el Campeonato Mundial Junior de Cross-Country en China. Acepto ambos retos.

Sin embargo, la decisión final que definió su carrera fue tomada solo unos meses después.

"Dejé el fútbol a los 17 años. Renuncié porque mis entrenadores me decían que podía llegar al equipo francés en atletismo y ser Olímpico. Usar la camiseta nacional es demasiado hermoso".

La gente seguía diciéndome que era muy difícil para un corredor de carretera y campo a través ser fuerte en las pistas

LISBOA, PORTUGAL - 8 DE DICIEMBRE: Jimmy Gressier de Francia después de la carrera final masculina U23 del Campeonato Europeo de Cross Country SPAR en el Parque da Bela Vista el 8 de diciembre de 2019 en Lisboa, Portugal. (Foto de Oliver Hardt/Getty Images para el atletismo europeo)
LISBOA, PORTUGAL - 8 DE DICIEMBRE: Jimmy Gressier de Francia después de la carrera final masculina U23 del Campeonato Europeo de Cross Country SPAR en el Parque da Bela Vista el 8 de diciembre de 2019 en Lisboa, Portugal. (Foto de Oliver Hardt/Getty Images para el atletismo europeo)
2019 Getty Images

Enfrentándose a los tópicos

Desde entonces, Gressier no ha dejado de correr, especialmente cuando se trata de su disciplina favorita: el campo a través. Ganó su primer título en 2017 cuando se convirtió en campeón europeo de cross-country sub-23, una corona que finalmente tendría por tres años seguidos.

También disfrutó de su tiempo en carretera con un admirable 28:13 en la carrera de 10 km en Corrida de Houilles, Francia, en 2018.

Pero había un gran problema. Tan pronto como terminara la temporada de campo a través, comenzaría la nueva temporada de atletismo. Y a pesar de sus muchos valientes intentos, todavía no había logrado un desempeño tan bueno como le gustaría.

Cuanto más aumentaban sus decepciones, también lo hacia la lista de críticos, que comenzó a crecer. El cliché común que un corredor de carretera o campo a través no puede ser bueno en la pista comenzó a pesar mucho en su mente.

"La gente seguía diciéndome que era muy difícil para un corredor de campo a través ser fuerte en las pistas. Cada vez que comenzaba la temporada de pistas, tenía un nudo en el estómago porque era muy bueno en el campo a través y, sin embargo, la pista no salía bien. Necesitaba borrar eso porque cuando surge la duda, es complicado".

Siguieron varias largas discusiones con su entrenador, Arnaud Dinielle, pero con mucho trabajo y determinación, Gressier superó su bloqueo mental en Gävle, en julio de 2019.

"Recuperé mi confianza. Ahora ya no hay lugar para quienes dicen sobre los corredores de campo a través. Cuando eres un buen corredor, eres bueno en todas partes".

Necesitaba ser bueno en la escuela para ser un atleta profesional.

Así que no me rendí

Tener éxito en un ambiente duro

El adolescente de Boulogne-sur-Mer, un área altamente industrializada, no sabía que, gracias al deporte, también tendría éxito en la escuela.

"Vengo de un vecindario difícil y no era bueno en la escuela", recuerda. "O el deporte me sacaba del barrio, o tendría que trabajar en una fábrica al dejar la escuela".

"Sabía que necesitaba ser bueno en la escuela para ser un atleta profesional, así que no me di por vencido. Sabía que quería tener éxito en el deporte".

Durante dos años se formó, estudió y trabajó como pasante en un banco francés. Ahora tiene un BTS [un título de segundo año en Francia] en negociación y relaciones con los clientes que consiguió el año pasado. Una vez más, su vida ha dado un giro que pocas personas podrían haber predicho.

Con el BTS en sus manos, su concentración ha vuelto a su carrera en el atletismo y su régimen de entrenamiento que es más intenso. Ha pasado de hacer unos 90 o 100 km por semana a 140 km.

La carrera por el sueño Olímpico

Sus planes Olímpicos casi han comenzado a concretarse: con una mejor marca personal de 13:23 en los 5,000 metros y un estándar de clasificación Olímpica establecido en 13:13.50, Gressier habría podido clasificarse, especialmente desde que estableció el récord europeo de 5 km con un tiempo de 13:18 en Mónaco en febrero del año pasado.

"Si los Juegos se hubieran celebrado este año, me habría clasificado. Podría haber corrido 13:10 o 13:05 esta temporada", explica.

Sin embargo, el corredor francés ahora quiere competir en Tokio en una disciplina completamente diferente, la carrera de obstáculos de 3.000 metros, un evento en el que aún no ha competido y para el que otro atleta francés, Mahiedine Mekhissi, triple medallista Olímpico, también busca clasificarse.

"Creo que este es el evento para el que tengo las mejores posibilidades de clasificarme", dice. "Sé que necesito tiempo para entrenar y progresar, pero puedo ser muy fuerte".

Cuando se le pregunta acerca de su falta de experiencia en esta disciplina, responde tan claramente como puede ser: "Tengo todo para demostrar y nada que perder. Sé que necesito respetar esta disciplina y tengo que entrenar duro".

También sabe por qué cree que podría optimizar sus posibilidades.

"Los cambios en el ritmo, las barreras, los enfrentamientos, es rápido y es largo. Es similar al campo a través, donde soy casi el mejor".

El camino dorado

A principios de este año, Gressier viajó a Flagstaff, Arizona, donde se entrenaba para participar en la temporada de competición universitaria para alcanzar los estándares de clasificación Olímpica.

Sin embargo, debido a la pandemia del coronavirus, ahora está de regreso en Francia y actualmente entrena una vez por semana con un grupo de carrera de obstáculos de 3.000 metros en el Instituto Nacional de Deportes francés en las afueras de París, con sus compañeros atletas Emma Oudiou y Maëva Danois para adquirir la técnica necesaria.

Todavía no se da por vencido con los 5.000 m, pero si puede alcanzar los estándares Olímpicos en ambas pruebas, entraría en la carrera de obstáculos.

El año pasado, en medio de conversaciones sobre París 2024, Gressier explicó que también podría competir como corredor de maratón, ya que es fuerte en la carretera.

"En ese momento, tenía ese bloqueo mental en las pistas. Desde Gävle, lo superé así que ahora hay que ver dónde soy el mejor y dónde tengo las mejores posibilidades de convertirme en campeón Olímpico".

Pero ahora tiene un año más para entrenar, y su objetivo está claro: "Quiero llegar a la final en Tokio. Una vez allí, todo es posible".