Jerry Tuwai, capitán de rugby de Fiyi: cómo la pobreza ayudó a impulsar su carrera

Jerry Tuwai de Fiji durante un la final del Sydney Sevens 2020 entre Fiji y Sudáfrica. (Foto de Bradley Kanaris/Getty Images)
Jerry Tuwai de Fiji durante un la final del Sydney Sevens 2020 entre Fiji y Sudáfrica. (Foto de Bradley Kanaris/Getty Images)

El Jugador del Año 2019 revela los orígenes de su paso lateral mundialmente famoso, por qué escribió 'cuchillo' y 'tenedor' en sus botas, y por qué la gloria de la medalla de oro Olímpica ayudó a reunir a Fiyi

Se podría decir que Jerry Tuwai tiene los pies más rápidos en rugby a siete.

El fiyiano tiene la capacidad de esquivar a los oponentes en un espacio muy reducido, y si busca su nombre en Internet, verá videos completos dedicados a su excepcional agilidad.

Seguramente, muchos de sus homólogos de Inglaterra, Australia y Nueva Zelanda perfeccionaron sus habilidades en campos de hierba prístina de academias deportivas de élite, pero Tuwai aprendió en una rotonda de grava en un suburbio de la capital de Fiyi, Suva.

"Jugaba a rugby todas las tardes, después de la escuela, en nuestra pequeña rotonda en Newtown", explica el medallista de oro Olímpico de Río 2016 al Olympic Channel en una videoconferencia desde Fiyi.

"Aprendí a adaptarme. Aprendí cómo dar un paso y manipular la defensa. Tuve que hacerlo para poder marcar en un espacio tan limitado".

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Si bien el espacio era escaso, no faltaba creatividad o pasión por parte de los niños, que solo querían jugar al rugby.

En lugar de una pelota, podíamos usar botellas de agua con gravilla, y jugábamos descalzos. A veces me lesionaba y salían dos o tres clavos debido a la grava. Pero al día siguiente volvía otra vez porque era muy divertido

Creciendo en la pobreza

Tuwai y su familia vivían en una casa de una habitación, sin agua corriente ni electricidad. Su padre era agricultor, mientras que su madre trabajaba como empleada doméstica por 50 dólares de Fiyi (22$) por semana.

Recorrer el mundo, vivir en hoteles y cobrar por jugar al rugby en estadios llenos en Las Vegas, Ciudad del Cabo y Hong Kong no podría haber estado más lejos de la realidad del aquel chico.

“Me echaron de la escuela, así que mi madre y mi padre me dijeron que hiciera algo más, y estudié el rugby. Pero era difícil debido a mi tamaño. Como soy pequeño siempre era el último en ser elegido”, comenta.

“Mis padres ahorraron todo su dinero y un día me llamaron para decirme que me habían comprado unas botas, unas Nike blancas y azules".

"Estaba llorando mientras sostenía las botas porque sabía la situación en la que estábamos. Me dijeron que esta era mi vida ahora y que pondrían comida en la mesa para todos".

A partir de ese momento escribí "cuchillo" y "tenedor" en mis botas, ya que me ayudarían a apoyar a mi familia

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Pagando las tasas escolares de sus hermanas

La decisión de invertir en unas botas de rugby para su hijo resultó ser astuta por parte de los padres de Tuwai.

No pasó mucho tiempo antes de que pudiera usarlas para ayudar a sus hermanas a terminar su educación.

"Un viernes, estaba jugando en casa con mis amigos, bromeando y hablando, haciendo cosas estúpidas. Esa tarde, el equipo local de rugby vino a buscarme, ya que necesitaban un extremo para jugar en un gran torneo provincial de rugby a siete al día siguiente en Sigatoka", recuerda.

“Mi madre me dio 10 dólares para pagar el taxi e ir a conocer al equipo, pero como no teníamos mucho, tomé el autobús que costaba solo un dólar. El lunes siguiente, se suponía que mis dos hermanas tenían que hacer un examen, pero no se habían pagado las tasas escolares y no se les permitía tomar el examen. Así que el sábado recé a Dios para que me diera estado físico y conocimiento para que pudiéramos ganar el torneo, y poder pagar las tarifas de mis hermanas con las ganancias".

“Jugamos tres juegos y anoté dos intentos en cada juego. Me lesioné en la semifinal, pero ganamos el torneo y dividimos el premio de 7,000 dólares. Así que volví a casa, le di todo ese dinero a mi madre y a mi padre, quienes me dijeron que me quedara algo de dinero, pero dije: 'no, esto es para la familia y para mis dos hermanas'".

"Desde ese momento, supe que a través del rugby, podría ayudar a mi familia, y me motivó a seguir mi carrera en el deporte".

Si bien los problemas de dinero ya no son una preocupación importante para los Tuwai, el jugador de 31 años todavía tiene a su familia como motivación para jugar.

“Es todo para mí ver a mi madre y mi padre, mis hermanos y hermanas. Incluso ahora, cuando estoy entrenando y me canso, cuando quiero rendirme, pienso en las cosas que mis padres hicieron por mí. Son la principal motivación en mi vida para jugar al rugby", explica.

Aprendiendo a amar el entrenamiento de Ben Ryan

El siguiente gran impulso en la carrera de rugby de Tuwai provino de una fuente inesperada.

Ben Ryan había sido designado como el nuevo entrenador en jefe del equipo de rugby a siete de Fiyi, y el inglés estaba buscando en la isla al mejor talento.

El diminuto deportista de Newtown inmediatamente llamó la atención de Ryan en un torneo nacional con algunas jugadas increíbles.

Al poco tiempo lo llamaron para entrenar con el equipo nacional, pero Tuwai tardó un tiempo en acostumbrarse a los entrenamientos ya que anteriormente solo confiaba en su talento en bruto.

"Odiaba entrenar, ¡lo odiaba!", dice. “En la primera sesión de entrenamiento, estábamos corriendo cuatro 400s metros. Además de nuestro campo de entrenamiento, había desagües y flores plantadas allí".

En la segunda ronda, estaba mirando a Ben, Ben me estaba mirando a mí, salté en el desagüe y me escondí allí de Ben Ryan, hasta que me llamó

"A Ben le encanta hablar y es muy bueno en discursos motivadores. Nunca olvidaré lo que me dijo ese día, sobre nunca rendirse. Me conecta de nuevo con lo que mis padres me enseñaron".

Podcast: Ben Ryan, el entrenador detrás del oro Olímpico de Fiyi en rugby 7
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Ryan adoptó nuevos métodos de entrenamiento, y los ejercicios que sus jugadores hacían en las cercanas dunas de arena de Sigatoka se volvieron legendarios en el circuito de rugby a siete.

Aprovechando al máximo el entorno natural, los jugadores fueron obligados a correr hacia arriba y hacia abajo por la arena pesada en un calor abrasador.

"Ben Ryan no nos llevó a esas dunas de arena para entrenar nuestro cuerpo o nuestro estado físico, sino que nos llevó allí para entrenar nuestras mentes. Quería que ganáramos fortaleza mental y que la pudiéramos usar en el campo cuando nos cansáramos en las competiciones”.

Levantando el ánimo después del ciclón Winston

El rugby a siete es el deporte nacional de Fiyi, y el estado de ánimo de la nación del Pacífico está intrínsecamente relacionado con el desempeño de su equipo en el extranjero.

Mientras la gente anima y canta en la calle después de cada victoria en la serie mundial, el equipo también tiene el poder de levantar el ánimo de su gente cuando lo necesitan.

A principios de 2016, la tormenta tropical más poderosa jamás registrada en el hemisferio sur irrumpió en Fiyi.

Los vientos de 280 km/h del ciclón Winston mataron a 44 personas, mientras que 40,000 casas fueron dañadas o destruidas en un período de un mes que causó daños por valor de 1.400 millones de dólares.

“Estábamos volando para jugar en Las Vegas cuando llegó el huracán. Nunca experimentamos ese horror".

"Osea Kolinisau era el capitán y es un líder nato. Es realmente bueno para motivar a los jóvenes como nosotros, y nos dijo que el rugby lo es todo en Fiyi. A pesar de que el país estaba sufriendo, la gente seguía escalando montañas para tratar de vernos jugar. Todo Fiyi estaba mirando, y nosotros podemos subir su moral y devolver la felicidad a Fiyi".

En una emotiva final, Fiyi superó un déficit de 15 puntos para vencer a Australia, dedicando su victoria a aquellos que habían perdido la vida en casa.

Alegría Olímpica y una nación unida

Fiyi aprovechó el impulso de esa victoria en Las Vegas para reclamar la serie mundial de ese año, así como la primera medalla de oro Olímpica de rugby a siete en Río 2016.

Su victoria 43-7 en la final ante Gran Bretaña también marcó la primera vez que una nación del Pacífico ganaba una medalla de cualquier color en los Juegos. Las imágenes de una nación unida, llena de alegría, se transmitieron en todo el mundo.

“No podría haber soñado algo así, el mayor premio en el deporte, nos llegará. Pero no nos dimos cuenta de cuánto significaba para la gente hasta que llegamos a nuestro aeropuerto en Fiyi".

“Personas de todos los ámbitos estaban de pie allí, gritando nuestros nombres. Entonces te das cuenta de que has hecho algo realmente grande", recuerda.

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Responsabilidad de capitán

Si bien muchos de los medallistas de oro Olímpicos de Fiyi se retiraron después de esa victoria o abandonaron el equipo para firmar lucrativos contratos de rugby a quince en Europa, Tuwai se quedó para marcar el comienzo de una nueva era de dominio en el rugby a siete.

En 2018 fue recompensado con la capitanía del equipo, antes de ser nombrado Jugador del Año por el World Rugby Sevens en 2019.

“Creo que toda la responsabilidad de ser capitán, ganar muchos premios y todo esto me empujó a ser un mejor jugador de rugby y una persona más fuerte. Pero no podría haber logrado todo esto sin mis hermanos en el equipo".

Con Fiyi liderando la tabla general de la serie antes de que la temporada se pospusiera debido al brote de COVID-19, los hombres del Pacífico siguen siendo los favoritos para defender su título Olímpico en Tokio en 2021. ¿Tuwai estará allí?

“Quiero jugar en Tokio, pero las cosas están un poco en el aire después del aplazamiento. De momento seguiré disfrutando de mi rugby y ya veré a dónde me lleva Dios a continuación", concluye.

Por el Olympic Channel.