Ibrahima Diaw: ¿la próxima gran estrella de tenis de mesa de África?

Ibrahima Diaw de Senegal durante un partido de tenis de mesa.
Ibrahima Diaw de Senegal durante un partido de tenis de mesa.

El jugador de 27 años venció a Quadri Aruna de Nigeria para convertirse en el primer clasificado de Senegal para los Juegos Olímpicos de Tokio 2020

Hace un año, Ibrahima Diaw no tenía planes de competir en los Juegos Olímpicos de Tokio 2020.

Había estado esperando su oportunidad con Senegal y había dejado de jugar para Mali, que no tenía una Federación de tenis de mesa.

El campeón europeo juvenil de 2008 no había jugado para Francia en su último año y había renunciado a jugar partidos de liga.

Luego obtuvo la autorización que cambió su vida.

Diaw pasó de "no tener en mente los Juegos Olímpicos" a convertirse en el primer senegalés en clasificarse para Tokio 2020.

Se ganó su boleto con estilo.

El jugador nacido en Francia sorprendió al nigeriano Quadri Aruna, el mejor clasificado de África, el cuarto finalista en Río 2016.

Los primeros pasos para Diaw

Ibrahima Diaw fue sacado de un campo de fútbol por el entrenador de su escuela, quien vio que su talento y su gran capacidad atlética podrían funcionar para el tenis de mesa.

Al crecer en París, el joven Diaw siguió a su tío, que jugaba al fútbol profesional en un club local.

Pero Iba, como es conocido popularmente por sus compañeros, decidió retirarse del campo y empezar a aprender trucos sobre la mesa de tenis.

La primera vez que toqué la mesa, tenía siete años. Me volví adicto a la sensación de jugar. Me gustaba tocar la pelota. Fue bastante emocionante cuando la toqué y la golpeé bien

Diaw obtuvo una rara convocatoria para representar a Francia en el Campeonato Europeo Juvenil 2008 con su nuevo deporte.

En declaraciones exclusivas a Olympic Channel, Diaw explicó que su primera convocatoria para el equipo nacional llegó de forma inesperada.

“Fue toda una sorpresa. El sistema consistía en que eres parte de un centro de entrenamiento, y desde allí te clasificas para jugar en el Abierto, donde puedes tener la oportunidad de clasificarte para el Campeonato Europeo Juvenil".

“No estaba en el centro, pero había jugado muy bien en los eventos nacionales. Luego debuté para Francia y ganamos el Campeonato de Europa ese año”, recuerda de su primer gran torneo cuando solo tenía 15 años.

Ibrahima Diaw en un torneo de tenis de mesa.
Ibrahima Diaw en un torneo de tenis de mesa.
Foto de Andro.de

Una carrera profesional

Su primer partido de Liga francesa, en 2010, también fue por casualidad.

Seleccionado en el club francés Argentan, el adolescente fue seleccionado para sustituir al siete veces Olímpico Segun Toriola. Diaw dio un paso al frente y salió bien.

"Segun se lesionó para un partido importante, eso determinaría la promoción de los equipos de la segunda división. El entrenador no estaba seguro sobre mí. Le pidió a Segun que intentara jugar incluso si estaba lesionado. Sintió que un segundo lesionado jugaría mejor que yo".

“Pero Segun le dijo, 'confía, Ibar lo hará. Sé que está listo'".

"Jugué el partido y gané el 11-09 en el último juego, y ese punto nos dio el título para ganar el Pro B", explica.

A partir de entonces, se convirtió en un habitual en la Liga francesa donde ha jugado para el Niza, el Saint-Denis y el Metz. Actualmente está vinculado al club de tenis de mesa de Roanne.

Jugando con los mejores

Diaw reside en la ciudad natal de su novia, en Copenhague. Según explicó al Olympic Channel, la decisión ha significado que ha podido entrenar con algunos de los mejores de su deporte.

"En Dinamarca, la estructura es realmente buena", dice sobre su decisión de quedarse en la capital escandinava y viajar cada quince días para jugar en su club de Roanne, cerca de Lyon.

“Estoy entrenando en el Centro Olímpico de Dinamarca con algunos de los mejores jugadores de aquí y de Europa".

“Me he entrenado con el medallista de bronce Olímpico Michael Maze, él era uno de mis ídolos cuando comencé en el tenis de mesa, así que compartir y obtener algunos conocimientos de él fue muy especial".

"Otro buen jugador con el que he practicado es Liam Pitchford de Inglaterra".

Pero su mejor momento fue una reunión "increíble" con la leyenda alemana y ex No. 1 del mundo Timo Boll en la Copa Mundial 2018.

Diaw se convirtió en compañero de entrenamiento del tres veces medallista Olímpico.

“Era tan amable, tan simple, tan humilde y realmente interesado en lo que estoy haciendo. Tenía tantas preguntas que hacerle, ya sabes, y pensé: ‘no preguntes demasiado. Ya sabes, tiene que prepararse para su partido”, recuerda.

"Aprendí mucho. Aprendí algunos trucos y algunos disparos. Lo que encontré increíble con él es que puede cambiar la trayectoria cada vez que toca la pelota, algo que no sabía. Cuando toqué la pelota, traté de golpearla lo más fuerte posible”.

Una experiencia internacional

El jugador de 27 años ha adoptado varios estilos y enfoques culturales en su carrera profesional de una década.

Diaw obtuvo ideas invaluables sobre el juego.

Pero el semifinalista de los Juegos de África de 2019 ansiaba más.

Nacido de un padre senegalés y una madre maliense en Francia, sopesó sus opciones y fue directo al grano.

"Quería tener una carrera internacional, pero era difícil jugar para Francia, especialmente con la regla de la ITTF que permite que solo seis jugadores por país jueguen internacionalmente", dijo Diaw, cuyo padre murió cuando tenía 12 años.

“Fui criado por mi madre y quería representar a Mali al principio, pero no tenían ninguna federación. Sabía que era el momento de representar a Senegal ”.

En abril de 2019, le confirmaron que era elegible para jugar en Senegal tan pronto como el Campeonato Mundial en Budapest.

Fue un día loco. Estaba jugando PlayStation con mi amigo, y recibí un correo electrónico de la ITTF que me decía que estaba autorizado para jugar para Senegal en el Campeonato Mundial en dos días

"En aquel momento no había partidos en la liga francesa, nada. No me había preparado para un torneo de alto nivel. Pero fui".

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CRAZIEST DAY OF MY LIFE!! Last year, 2 days before the #wttc2019 in Budapest on this day, while I was playing @fortnite with my friends. I got an email from @ittfworld saying that I’m eligible to participate at the tournaments for Senegal 🇸🇳. I obviously quit the game, put the PS4 in my luggage 😂, booked the first flight ticket to Budapest, ran to the hall to pick up my rackets and my shoes, call a friend to bring me rubbers there! All that 2 hours before my flight !! At my arrival, the organisation didn’t have room for me and put me in the hotel with the Chinese national team. I didn’t even got a back number😂 That day changed my life 🙏 #IThinkWeAintDoneYet #ittf #nevergiveup #fortnite

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El esperado debut de Ibrahima Diaw

Había esperado mucho tiempo, y Diaw aprovechó la oportunidad de jugar al más alto nivel.

“Fue estresante y emocionante. Estaba en un hotel con el equipo nacional chino. ¡Me encontré desayunando con Ma Long, ya sabes, Ma Long! [y] Fan Zhendong. ¡Realmente no podía creerlo!", recuerda.

"Cuando llegué a la mesa para el primer partido, pensé, 'deja de soñar ahora. El trabajo empieza'".

En ese momento es cuando también me di cuenta de que estaba jugando en el Campeonato Mundial y comencé a pensar en los Juegos Olímpicos. Un día antes del Campeonato Mundial, no tenía en mente los Juegos Olímpicos

Con sus planes y sueños más claros, Diaw se fijó objetivos altos para subir en el ranking.

Y en seis meses, fue incluido entre los mejores 70 jugadores del mundo.

“Cuando obtuve el pasaporte, necesitaba una buena posición en el ranking realmente rápido. Porque no quería jugar, como Quadri Aruna en la primera ronda de la clasificación. Jugué muchos torneos para tener la clasificación más alta posible antes de febrero de 2020".

El gran salto ... y el trascendental boleto de los Juegos Olímpicos

El pasado mes de noviembre, Diaw ganó su primer título, el Abierto de Indonesia en dobles, y alcanzó la semifinal de individuales.

Fue una victoria histórica de un senegalés en un evento internacional de tenis de mesa, y disparó su ambición de llegar a la cima.

Tuvo su oportunidad contra el jugador número uno de África, Aruna, en las eliminatorias Olímpicas africanas en Túnez el pasado febrero.

Y su experiencia jugando 10 años fue clave.

"Fue un partido de venganza contra Aruna porque en la Copa Africana en agosto en Lagos, perdí contra él y realmente sentí que tenía el nivel para vencerlo".

“Aruna tiene un buen golpe de derecha. Pero me quedé cerca de la mesa, traté de presionarlo mucho”, explica.

“Cuando estaba liderando 3-0, vi los Juegos Olímpicos. El partido se detuvo durante 10 minutos ya que él sintió algo de dolor en los isquiotibiales. Cuando volvimos, pensé: "¿Está realmente lesionado?" Pero lo presioné y finalmente, vencí al mejor jugador africano. ¡Fue increíble!". Diaw se apuntó una victoria (11-7, 11-8, 11-8, 6-11, 11-13, 11-7) contra el máximo favorito.

Tengo la suerte y el orgullo de decir que representaré a Senegal en los Juegos Olímpicos. Aún más especial es que soy el primer senegalés en clasificarse para los Juegos Olímpicos de Tokio

La demora Olímpica... una bendición para Diaw

Con su boleto Olímpico asegurado, Diaw se sintió aliviado cuando los Juegos de Tokio 2020 se pospusieron por un año, debido a la pandemia de coronavirus.

El deportista planea aprovechar los meses adicionales.

“Mi primer objetivo después de la clasificación fue volver a casa y luego practicar, practicar, practicar y aumentar mi ranking. Con los Juegos Olímpicos pospuestos, tengo más tiempo para mejorar mis habilidades y estar listo”.

No solo es más tiempo de juego, sino que también espera poder construir una asociación ganadora con su entrenador en torneos importantes.

“Tengo una relación a larga distancia con mi entrenador Nathanael Molin, quien también es el entrenador en Metz. Desafortunadamente, no he tenido suficientes fondos para llevarlo conmigo a los torneos, y espero poder encontrar un patrocinador o algo así. Todos los mejores atletas tienen un entrenador con el que trabajan todo el tiempo, y no es una coincidencia".

Punto de juego para el tenis de mesa africano

El número tres de África está lleno de ambición para llegar a la cima, pero es realista sobre sus posibilidades.

"Mi objetivo a corto plazo sería tener un título africano, antes de que pueda comenzar a hablar sobre el Campeonato Mundial", dice el finalista de la Copa de África 2019.

Me sorprendió mucho cuando jugué en África, no tienes tanta información sobre los jugadores. La mayoría de los jugadores africanos están jugando bien. Pero desafortunadamente, no pueden jugar a nivel mundial

Diaw siente que la actual cosecha de jugadores de África es el futuro del tenis de mesa.

Cada vez que juego en África es difícil. Debo estar listo para desempeñarme bien y ser muy bueno. Pero estar bien no es suficiente, necesito ser bueno. Necesito ser muy bueno para ganar

"No sabía que el tenis de mesa era tan grande en Nigeria. Creo que tienen uno de los mejores ambientes del mundo. Los seguidores aman y entienden el juego".

“Me sorprendió ver en un estadio que había una gran, gran foto de Segun. Incluso en Francia, no puedes encontrar la foto de Simon Gauzy en ningún estadio".

Preguntas rápidas: Aruna habla sobre los héroes del ping pong
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Embajador de Dakar 2022

Es un buen momento, no solo para África y su nueva estrella, sino también para ayudar a impulsar su deporte en su nación adoptiva.

El deportista será el embajador del tenis de mesa en los Juegos Olímpicos de la Juventud Dakar 2022 (YOG).

“Desafortunadamente, en Senegal, el tenis de mesa no es popular. Pero ahora estamos tratando de impulsarlo mucho debido a los Juegos Olímpicos de la Juventud en 2022".

"Hay un proyecto para construir una nueva sala. Y luego tenemos un proyecto en las escuelas. Hemos donado equipos. Capacitamos a maestros de escuela y compartimos con ellos lo básico del tenis de mesa... cómo calentarse, cómo para sostener la raqueta y las reglas del juego".

Diaw tiene la esperanza de que para cuando asuma ese papel en 2022, habrá dejado su marca en los Juegos Olímpicos por primera vez.

Tal vez Iba estará allí ayudando a otros niños y niñas a encontrar el amor por el deporte, como él mismo lo hizo hace unos años.