El waterpolo croata, listo para volver a la cima

Maro Jokovic de Croacia después de un gol contra Hungría durante el partido por la medalla de bronce en el Campeonato Mundial FINA 2019. (Foto de Quinn Rooney/Getty Images)
Maro Jokovic de Croacia después de un gol contra Hungría durante el partido por la medalla de bronce en el Campeonato Mundial FINA 2019. (Foto de Quinn Rooney/Getty Images)

El waterpolo ha tenido una larga y orgullosa historia en la pequeña nación balcánica de Croacia.

Durante los días de la República Federal de Yugoslavia, siete jugadores nacidos en Croacia formaron parte del primer equipo ganador de la medalla de oro Olímpica en los Juegos de la Ciudad de México de 1968. Varias décadas después, Croacia ganó su primer oro Olímpico de waterpolo en Londres 2012, esta vez como nación independiente.

El equipo masculino de waterpolo ha sido el equipo nacional más exitoso de Croacia con numerosos títulos del Campeonato Mundial y Europeo. Se convirtieron en el segundo equipo nacional, después del oro de balonmano masculino en Atlanta 1996 y Atenas 2004, en ganar el oro por equipos en los Juegos Olímpicos.

Si bien Croacia perdió el oro en Río 2016 contra su gran rival, Serbia, los Juegos de Tokio 2020 serán una buena oportunidad para volver a la cima del podio.

Los medallistas de plata Croacia posan en el podio durante la ceremonia de entrega de medallas para el waterpolo masculino en los Juegos Olímpicos de Río 2016. (Foto de Ryan Pierse/Getty Images)
Los medallistas de plata Croacia posan en el podio durante la ceremonia de entrega de medallas para el waterpolo masculino en los Juegos Olímpicos de Río 2016. (Foto de Ryan Pierse/Getty Images)
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Para Maro Jokovič, quien ha sido parte del equipo nacional des del 2006, esto significa nada menos que apuntar al oro.

"Como siempre, no solo nosotros, sino todos los equipos nacionales que van a los Juegos Olímpicos tienen una cosa en mente y es luchar por una medalla y aspirar al oro", dice.

Con la costa de Croacia situada en el impresionante mar Adriático, es común que los niños pasen los veranos junto al agua y se involucren activamente en deportes acuáticos, especialmente el waterpolo. Conduciendo por la costa, no es raro ver instalaciones destinadas al waterpolo.

Después de haber comenzado a jugar al waterpolo a la edad de siete años en el Gusar Water Polo Club, cerca de su ciudad natal de Dubrovnik, Jokovič, ahora con 32 años, recuerda cómo fue introducido por primera vez al deporte.

"En verano era normal para todos nadar en la piscina que estaba en el mar y jugar al waterpolo", recuerda. "Ese divertido juego de verano se volvió más serio cuando ese otoño me inscribí en un club como jugador juvenil y fue el comienzo de una carrera larga y exitosa".

Los Juegos de Tokio 2020 serán los cuartos Juegos Olímpicos de Jokovič, con su debut hace más de una década en Pekín 2008. El viaje y los recuerdos que ha sumado durante el camino es algo de lo que está muy orgulloso.

"Ni siquiera podía imaginar que llegaría a unos cuartos Juegos Olímpicos", comenta.

"En los 12 años transcurridos en el equipo han cambiado muchos jugadores y he tenido la oportunidad de jugar con toda una generación distinta".

“Fue genial ser parte y ser amigo de todas las personas y compañeros del equipo. Todos fueron grandes personas y excelentes deportistas que se han ganado su lugar en las páginas doradas de la historia croata del waterpolo".

LONDRES, INGLATERRA - 12 DE AGOSTO: Maro Jokovič de Croacia celebra la victoria después de ganar el oro durante el partido por la medalla de oro de waterpolo masculino entre Croacia e Italia el día 16 de los Juegos Olímpicos de Londres 2012 en el Water Polo Arena el 12 de agosto de 2012 en Londres, Inglaterra.
LONDRES, INGLATERRA - 12 DE AGOSTO: Maro Jokovič de Croacia celebra la victoria después de ganar el oro durante el partido por la medalla de oro de waterpolo masculino entre Croacia e Italia el día 16 de los Juegos Olímpicos de Londres 2012 en el Water Polo Arena el 12 de agosto de 2012 en Londres, Inglaterra.
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Quizás uno de los mejores momentos de los que participó Jokovič, que pasará a la historia del deporte croata junto con la final de la Copa Mundial de la FIFA 2018, fue el oro en los Juegos de Londres 2012.

Se habían perdido por poco el oro en los Juegos de Atlanta 1996 después de caer 7-5 contra España en la final. También fueron las primeras Olimpiadas para el equipo de waterpolo de Croacia después de que no pudieran clasificarse cuatro años antes debido a la ruptura de Yugoslavia.

Croacia tendría que esperar otros 16 años antes de volver a tener una oportunidad de ganar el oro Olímpico y no iban a dejarla pasar.

Jokovič fue instrumental durante todo el partido, anotando tres goles.

Cuando sonó el timbre final alrededor del Water Polo Arena en el Parque Olímpico, los jugadores y entrenadores de Croacia saltaron a la piscina, algunos completamente vestidos celebrando su victoria sobre Italia. En medio de las celebraciones, derribaron la portería y se sentaron encima dentro del agua.

Sin embargo, incluso ahora, Jokovič no puede encontrar las palabras exactas para describir sus sentimientos durante ese momento.

"Es muy difícil encontrar las palabras correctas en nuestro idioma croata que expresen exactamente el sentimiento y la felicidad que sentimos junto con el orgullo de ganar la primera medalla de oro Olímpica en waterpolo. Tuvimos que esperamos mucho tiempo", explica.

“Tuvimos una oportunidad en 1996, pero no sucedió, y tuvimos que esperar casi 20 años. Me alegro de haber formado parte de la generación Olímpica de oro".

Maro Jokovic de Croacia celebra un gol durante el partido por la medalla de oro de waterpolo masculino entre Croacia e Italia en los Juegos Olímpicos de Londres 2012. (Foto de Adam Pretty/Getty Images)
Maro Jokovic de Croacia celebra un gol durante el partido por la medalla de oro de waterpolo masculino entre Croacia e Italia en los Juegos Olímpicos de Londres 2012. (Foto de Adam Pretty/Getty Images)
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Por el momento, Croacia aún no se ha clasificado para Tokio 2020. Estuvieron a punto de conseguir la clasificación tanto en el Campeonato Mundial FINA como en la Liga Mundial FINA, donde finalizaron terceros y segundos, respectivamente.

El equipo tenía una última oportunidad para clasificarse para los Juegos Olímpicos en el Torneo Mundial de Clasificación que se iba a celebrar en Rotterdam en marzo de este año. Croacia junto a Grecia y Montenegro eran los favoritos para clasificarse para Tokio 2020.

Sin embargo, debido a la propagación del COVID-19, el torneo se pospuso sin nuevas fechas previstas. Pero al igual que muchos atletas y equipos que han aplazado o cancelado eventos clasificatorios y eventos en todo el mundo debido a la pandemia, Jokovič cree que esto les dará tiempo para continuar preparándose.

"Los Juegos Olímpicos estaban al alcance y nos habíamos estado preparando completamente táctica, física y mentalmente", dice.

“Ahora lo estamos viendo como una oportunidad para mejorar sobre lo que tenemos".

"Por lo tanto, ha cambiado ligeramente nuestra preparación, pero creemos que esta situación nos dejará más listos y preparados para lo que nos espera en un año".

A pesar de los resultados recientes, incluida la pérdida de una medalla en el Campeonato de Europa de Waterpolo 2020 en enero, Croacia se ha mantenido positiva. De hecho, la selección ha llegado a las semifinales de las tres mayores competiciones en los últimos 12 meses y sigue siendo el equipo número 2 del mundo.

Independientemente del resultado, el equipo cree que debe permanecer unido y confiar el uno en el otro.

"Es solo con las personas en las que confías y sabes que estarán contigo en todas las situaciones con las que ganarás medallas. Cuando perdimos nadie señaló a otro con el dedo... entendimos como grupo que habíamos perdido la medalla del Campeonato de Europa", apunta.

"Como equipo, también estábamos satisfechos con la medalla de bronce (en el Campeonato Mundial) con un juego de mayor calidad. Es verdad que podríamos haber podido hacerlo mejor y llegar a la final, pero un lapso de concentración en ese día nos costó esa oportunidad".

Los jugadores croatas celebran su victoria en el partido por la medalla de bronce contra Hungría en el Campeonato Mundial FINA 2019. (Foto de Quinn Rooney/Getty Images)
Los jugadores croatas celebran su victoria en el partido por la medalla de bronce contra Hungría en el Campeonato Mundial FINA 2019. (Foto de Quinn Rooney/Getty Images)
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Según las previsiones, el año próximo Croacia podría disputarse el podio con los actuales campeones Olímpicos de Serbia, los campeones del mundo de Italia, los campeones de Europa de Hungría y los finalistas de España. Todos estos equipos estarán buscando la gloria Olímpica.

Los países europeos han dominado durante mucho tiempo las posiciones de medalla en los Juegos Olímpicos con Estados Unidos como el único país no europeo en ganar una medalla en la competición masculina.

Sin embargo, después de llegar a la final en las últimas dos ediciones de los Juegos, Jokovič cree que Croacia puede alcanzar los resultados de Londres 2012 una vez más.

"Somos optimistas, estamos trabajando al más alto nivel y lo hemos mantenido desde los Juegos Olímpicos de Río. Estamos seguros de que esto se notará el próximo año".