El oro Olímpico que significó el nacimiento de la nueva India

El equipo de la India ataca la meta de España durante los partidos preliminares de hockey en Chiswick, durante los Juegos Olímpicos de Londres 1948. (Imagen por Central Press/Hulton Archive/Getty Images)
El equipo de la India ataca la meta de España durante los partidos preliminares de hockey en Chiswick, durante los Juegos Olímpicos de Londres 1948. (Imagen por Central Press/Hulton Archive/Getty Images)

Los Juegos Olímpicos están llenos de campeones, récords e historias fascinantes, pero son también una enciclopedia increíble de momentos extraños, graciosos, emotivos y tristes. Nos adentraremos en ellos un poco cada semana para conseguir ponerle una sonrisa en la cara o una lágrima en la mejilla. Esta semana: la historia del oro Olímpico en hockey masculino de la India en los Juegos de Londres 1948

Los antecedentes

El camino Olímpico de la India comenzó en 1900, y a partir de entonces su equipo masculino era la personificación de un dominio absoluto, tras ganar tres oros consecutivos en Ámsterdam 1928, Los Ángeles 1932 y Berlín 1936. Pero los de Londres 1948 fueron sus primeros Juegos como una nación independiente.

La participación de India en los Juegos de 1948 estuvo fuertemente afectada por su partición, que tuvo lugar menos de un año antes. El subcontinente fue dividido en dos naciones -India y Pakistán-, y, como resultado de ello, algunos jugadores del equipo, como Niaz Khan, Shah Rukh Muhammad y AS Dara, migraron a la frontera recién dibujada.

Tras perder una gran parte del equipo que llevó los oros Olímpicos, hacer una reconstrucción del equipo fue una tarea cuesta arriba para la Federación India de Hockey. Sin embargo, nadie sabía que la generación de jugadores de hockey que iba a ser lanzada al escenario más grandioso de todos marcaría el comienzo de una nueva y quizás la era más gloriosa en la historia del deporte indio.

Jugadores pocos conocidos a nivel internacional pero muy prolíficos a nivel nacional, como Kishan Lal, quien era llamado patrón, KD Singh Babu, Patrick Jansen, Leslie Claudius y Balbir Singh entraron en la lista de 20 hombres que competiría en Londres 1948. La más que discutida inclusión de Balbir Singh se convertiría en el momento decisivo de los Juegos, visto en perspectiva.

La final

Un grupo de 20 hombres repleto de novatos y de jugadores con poca experiencia Olímpica aterrizó en suelo británico para competir por la India independiente en los Juegos de Londres 1948. El equipo de hockey de la India cayó en el grupo A, junto a Argentina, Austria y España, mientras que Pakistán jugó en el grupo de Países Bajos, Bélgica, Francia y Dinamarca.

El equipo de la India destacó desde el principio y arrolló a Australia 8-0 en su partido inaugural, con Babu haciendo doblete y Patrick Jansen logrando un hat-trick. Su segundo partido fue ante Argentina, y en él la India lo hizo incluso mejor. Superaron a la nación sudamericana 9-1 en un partido que hizo que el mundo se sentara a observar el talento de clase mundial de Singh, quien superó por cuatro veces al arquero argentino.

En su último partido de la fase de grupos, India venció a España con una fácil victoria de 2-0, en la que Singh marcó de nuevo. El partido de semifinales contra los Países Bajos fue difícil para la India, pero consiguió remontar a su rival europeo y acabó ganando por 2-1, para citarse finalmente con Gran Bretaña, que había ganado a Pakistán en la otra semifinal.

La India tendría que superar a un equipo de Gran Bretaña que competía en casa y buscaba su tercera medalla de oro. Un estadio de Wembley lleno de espectadores estaba listo para presenciar un choque que definiría el futuro del hockey del equipo indio en las próximas décadas.

Signh, recordando esta final en agosto de 2018, dijo para el Hindustan Times: “Cuando llegamos al campo en la final, el estadio estaba lleno alentando a su equipo, pero empezó el partido e, impresionado por nuestro juego, la gente comenzó a animarnos a nosotros".

El campo en Wembley era más lento de lo que normalmente jugaba India, pero estaban equipados con botas con tachuelas que les ayudaron. Haciendo pequeños ajustes en el ritmo y el tempo de su juego, India tuvo un buen comienzo y quién más que Singh anotó el primer gol antes de que Jansen duplicara la ventaja de los visitantes en la primera mitad.

Gran Bretaña necesitaba marcar un tanto rápidamente en la segunda mitad para remontar, pero todo fue en sentido contrario cuando Singh anotó su segundo del partido para poner el oro fuera del alcance del equipo local. Cuando Tarlochan Singh anotó el cuarto gol del partido, sabían que habían hecho lo impensable: ganar el primer oro Olímpico de la India, el primero como nación independiente.

Balbir Singh describió en 2018 este momento para Hindustan Times:

“Aunque sucedió hace 70 años, los recuerdos de los Juegos de Londres son tan frescos como si hubiera pasado ayer. Ese día en que izaron nuestra bandera frente a miles de británicos en el estadio de Wembley me di cuenta de lo que significa la independencia. Fue el momento de mayor orgullo para mí y para todos los indios que estaban en sus casas. Cuando sonó el himno nacional y se izó la bandera, sentí que estaba volando. Me faltan palabras para describir ese momento glorioso".

Un año después de ganar la independencia y de la partición, India había emergido del sufrimiento para llegar a la gloria y a la felicidad.

El resultado

El triunfo del equipo de hockey masculino de la India en Londres 1948 sigue siendo uno de los momentos más recordados en la historia deportiva de la nación debido a su impacto. Tras este oro, llegaron otros tres en los siguientes cuatro Juegos Olímpicos (1952, 1956 y 1964).

Muchos miembros del equipo que ganó el oro en Londres se convirtieron en leyendas, especialmente Balbir Singh Sr., quien es uno de los mejores jugadores que el país ha visto en su gloriosa historia. Otros, como KD Singh Babu y Leslie Claudius, también inspiraron a muchos jóvenes jugadores de hockey durante las siguientes décadas.

Sin embargo, India no ha logrado ganar una medalla Olímpica de hockey desde Moscú 1980, pero hay muchas esperanzas de que cambie el status quo en Tokio 2020.