El equipo Olímpico de refugiados: Río 2016 fue para llamar la atención, Tokio 2020 es para todo nuestro potencial

Miembros del Equipo Olímpico de Refugiados posan frente a la estatua del Cristo Redentor el 30 de julio de 2016 en Río de Janeiro, Brasil. (Foto de Buda Mendes/Getty Images)
Miembros del Equipo Olímpico de Refugiados posan frente a la estatua del Cristo Redentor el 30 de julio de 2016 en Río de Janeiro, Brasil. (Foto de Buda Mendes/Getty Images)

La líder del Equipo Olímpico de Refugiados, Tegla Loroupe, y el corredor de 1,500 m Paulo Lokoro hablan exclusivamente para Tokio 2020 sobre las bases del equipo y sus preparativos para los Juegos del próximo año

Predicar con el ejemplo

"Cuando lleguemos a Tokio, estaremos listos para competir".

Esas son las palabras de Tegla Laroupe, la líder del Equipo Olímpico de Refugiados.

¿Y quién dudaría de ella? Como antigua poseedora del récord mundial de maratón, Laroupe sabe una o dos cosas sobre lo que se necesita para correr al más alto nivel.

Nacida en el Distrito West Pokot de Kenia en 1973, Laroupe es la antigua poseedora del récord mundial de 25 km, 35 km y maratón. También ha corrido en tres Juegos Olímpicos, con el mejor resultado de finalizar en quinta posición en los 10,000 m en los Juegos de Sídney 2000.

Cuando dice que el Equipo Olímpico de Refugiados estará listo para competir en Tokio, vale la pena prestar atención.

“Río 2016 fue principalmente para captar la atención del mundo y recordarles la existencia de los refugiados. Ahora que vamos a Tokio 2020, queremos mostrar todo el potencial de los atletas", dice Laroupe, con total naturalidad.

Laroupe creció como una de 24 hermanos en Kutomwony, al norte de Nairobi. Durante su infancia, su viaje diario a la escuela implicaba una carrera descalza de 10 km, y fue en la escuela donde comenzó a surgir su talento como atleta.

Pero el camino hacia el éxito no fue fácil para la atleta. Su padre se opuso a que corriera y en un momento incluso le prohibió entrenar por completo. A los ojos de su padre, el atletismo no se consideraba un pasatiempo adecuado para una mujer.

Y no era solo la oposición dentro del hogar lo que Laroupe necesitaba superar. Las autoridades de carrera de Kenia inicialmente pensaron que Laroupe, que mide 1,56 metros de altura, carecía de los atributos físicos para tener éxito.

Luego estaba el hecho de que Laroupe creció en un área del país donde las facciones en guerra luchaban por el control.

Nada de esto detuvo a Laroupe, quien también fue la primera mujer africana en ganar el maratón de Nueva York, de tener éxito como corredora.

Y en muchos sentidos, es esta firme determinación la que la ha convertido en la persona perfecta para dirigir el Equipo Olímpico de Refugiados, incluso si al principio la gente la menospreciaba.

"Al principio, recuerdo que estaba siendo tratado como un paria porque estaba apoyando a los refugiados que se suponía que eran criminales", dice Loroupe.

"La gente incluso asoció mi preocupación por los refugiados con mis antecedentes, ya que provenía de una comunidad pastoral en guerra (Pokot), por lo que estaba acostumbrada a estar cerca de personas malas".

Tegla Loroupe de Kenia celebra en el podio después de ganar el Campeonato Mundial Medio Maratón IAAF femenino. (Foto de Craig Prentis/Allsport/Getty Images)
Tegla Loroupe de Kenia celebra en el podio después de ganar el Campeonato Mundial Medio Maratón IAAF femenino. (Foto de Craig Prentis/Allsport/Getty Images)
2020 Getty Images

El equipo comienza a tomar forma

Loroupe comenzó a correr con atletas refugiados cuando su organización, Tegla Loroupe Peace Foundation, comenzó a organizar carreras para promover la paz. En 2014, la IAAF se unió al apoyar una carrera en Kakuma.

Luego, cuando se votó al presidente del COI, Thomas Bach, apoyó la idea de apoyar a los refugiados, sembrando las semillas para la creación de un equipo compuesto por atletas con este status.

"Fue entonces cuando se formó el Equipo Olímpico de Refugiados con la idea de seleccionar atletas para Río 2016", explica Loroupe.

“Hicimos ensayos y una selección en Kakuma. En este punto, tuvimos que contar con los refugiados con base en Dadaab. Así que trajimos a dos grupos de atletas de Dadaab y Kakuma al campamento residencial en Ngong (a las afueras de la capital, Nairobi) que cuenta con el apoyo del COI”.

Entre los atletas que fueron seleccionados durante este período se encontraba Paulo Lokoro, un corredor de 1.500 metros de Sudán del Sur y uno de los miembros más exitosos del Equipo Olímpico de Refugiados, que había huido de su casa a Kenia en 2006 para escapar de la guerra.

Lokoro explicó a Tokio 2020 en qué consistió el proceso de selección para Río 2016.

“Me puse en contacto con la fundación yo mismo. Y luego me dije después de jugar al fútbol: 'voy a probar el atletismo para ver si puedo'. Me dije a mí mismo: 'déjame ir e intentarlo'".

“En ese momento no teníamos idea sobre atletismo e incluso los Juegos Olímpicos en Río. Nos dijeron que las personas que fueran seleccionadas irían a Río".

Los puntos de vista de Lokoro sobre la falta de experiencia del equipo en ese momento son algo con lo que Loroupe está de acuerdo.

“El entrenamiento en Ngong fue difícil porque estas personas no eran corredores, pero tenían el corazón y el espíritu. Pero fue difícil enfocarlos en el camino. Eran propensos a sufrir lesiones y, a veces, se distraían con las guerras y los ataques en su país. Recibían noticias de ataques y/o muertes en sus familias en sus países de origen”, recuerda la ex corredora de maratón.

“También hubo un choque cultural, llegaban de las aldeas a los campamentos de refugiados y luego estaban en un campamento residencial entrenando para ser atletas en una gran ciudad. Era otro mundo. Era más que solo entrenamiento físico. Teníamos que aconsejarlos y prepararlos mentalmente para ser atletas”.

En total, los atletas entrenaron durante un año y medio, con acceso muy limitado a equipos o instalaciones.

“Muy pocas personas u organizaciones estaban dispuestas a apoyarnos en ese momento. Fue una tarea difícil”, dice Loroupe.

Paulo Amotun Lokoro del Equipo Olímpico de Refugiados posa frente a la estatua del Cristo Redentor en Río de Janeiro, Brasil. (Foto de Buda Mendes/Getty Images)
Paulo Amotun Lokoro del Equipo Olímpico de Refugiados posa frente a la estatua del Cristo Redentor en Río de Janeiro, Brasil. (Foto de Buda Mendes/Getty Images)
2016 Getty Images

10 atletas que representan millones

Las expectativas del equipo para Río no eran lo que son hoy. Inicialmente, el objetivo era llamar la atención sobre la difícil situación de los refugiados, no necesariamente para que los atletas compitierán entre los mejores.

Pero eso no impidió que atletas como Lokoro quisieran demostrar su valía contra los mejores deportistas del mundo.

“Nos dijeron que íbamos a representar a los refugiados en todo el mundo. Nos dijimos a nosotros mismos, ok, tal vez eso es lo que están buscando de nosotros”, explica Lokoro, quien terminó en el puesto 11 en los 1.500 m de Río 2016.

"Nos dio la motivación".

Loroupe va más allá, destacando el sorprendente impacto que tuvo el equipo al arrojar luz sobre la difícil situación de los refugiados en todo el planeta.

“Diez atletas en Río le recordaron al mundo los sufrimientos y la perseverancia de millones de refugiados en todo el mundo. La difícil situación de los refugiados volvió a estar en la agenda mundial. También puso a los refugiados en buena perspectiva. Principalmente en los medios de comunicación, son retratados como peligrosos, pero aquí estaban mostrando su talento y sueños al mundo".

"Después de Río, la mayoría de los atletas se convirtieron en portavoces y embajadores, como Angelina Nadai, Rose Nathike, Pur Biel y muchos otros".

Cuando se trataba de competir en la pista, el equipo captó la imaginación de personas de todo el mundo y cambió las percepciones de lo que significaba ser un refugiado.

“Hace solo unos meses había desconfianza en este grupo y ahora todo el mundo los estaba animando. Fue un momento único”, recuerda Loroupe.

"El presidente del COI tomó una buena decisión y resultó ser uno de los aspectos más destacados de Río 2016. ¡Conquistaron el mundo!"

Río 2016 no solo provocó un cambio en las opiniones sobre el Equipo de Refugiados, sino que también provocó un cambio de enfoque para Tokio 2020.

“Nuestros atletas han estado entrenando con los mejores corredores de Kenia en Iten (una ciudad a 2.400 m sobre el nivel del mar y conocida por los entrenamientos a gran altitud) y también compitiendo en algunos de los encuentros locales para probarse a sí mismos y aumentar su rendimiento. Los atletas presentaron muy buenas actuaciones. Estaban realmente en plena forma".

View this post on Instagram

Paulo Amotun Lokoro, 24, South Sudan, 1,500 metres Just a few short years ago, Paulo Amotun Lokoro was a young herder guarding his family’s few cattle on the plains of what is now South Sudan. He says he “knew nothing” of the world except his own homeland, which had been at war for almost all his life. The effects of that conflict pushed him to flee to neighbouring Kenya, where he has developed new, grand ambitions: “I want to be world champion,” he says. Living in a refugee camp, Paulo excelled in school sports, ultimately gaining a spot on the refugee squad now training near Nairobi under the guidance of Tegla Loroupe, the renowned Kenyan runner who holds several world records. “Before I came here I did not even have training shoes,” he says. “Now we have trained and trained, until we see ourselves at a good level, and now we know fully how to be athletes.” The effort paid off: Paulo is going to Rio. “I am so happy,” he says. “I know I am racing on behalf of refugees. I was one of those refugees there in the camp, and now I have reached somewhere special. I will meet so many people. My people will see me on the television, on Facebook.” Still, his aim is simple: “If I perform well, I will use that to help support my family, and my people.” UNHCR/ @benjaminloyseau -------------------------------------------- #rio2016 #refugees #teamrefugees #realpeople #bestoftheday #photoftheday #sport #olympicgames @teamrefugees

A post shared by UN Refugee Agency (@refugees) on

Todas las miradas en Tokio

Pero desde que el COVID-19 provocó el aplazamiento de los Juegos Olímpicos en Tokio, el Equipo de Refugiados, como tantos otros, ha tenido que adaptarse a la realidad actual. Los campos de entrenamiento se disolvieron y los atletas fueron enviados de regreso a los campos de refugiados en los que habían vivido anteriormente. Ha sido un momento preocupante para Loroupe.

“La salud de los atletas era nuestra máxima prioridad. Estamos en comunicación constante con los deportistas. Sus entrenadores los guían con programas de entrenamiento que pueden hacer dentro de las áreas y horarios permitidos, principalmente en la mañana”.

“También estamos muy preocupados por el bienestar de los atletas, sabiendo que los campos de refugiados pueden estar muy llenos. Les hemos enviado máscaras para que las usen con sus familias. El COI también ha apoyado a los atletas en Kakuma y a sus familias, comprándoles alimentos”.

Ahora que se decidieron nuevas fechas para los Juegos Olímpicos de Tokio, Loroupe y el resto del Equipo de Refugiados pueden esperar para los Juegos del próximo año, incluso si eso significa comenzar de nuevo con sus preparativos.

“Como ex atleta, estamos planeando, pero no tenemos claridad sobre el futuro hasta que el virus desaparezca por completo. Estamos casi de vuelta a cero”, explica Loroupe.

“Tenemos un año más para prepararnos, será una mejor presentación que en Río. Cuando lleguemos a Tokio, iremos listos para competir", concluye.

Tegla Loroupe entregó máscaras para el Equipo Olímpico de Refugiados y sus familiares.
Tegla Loroupe entregó máscaras para el Equipo Olímpico de Refugiados y sus familiares.