Billy Mills: el no favorito que triunfó en la carrera de los 10.000 metros

William MILLS (Estados Unidos.) 1º y Mohamed GAMMOUDI (Túnez) 2º, en la final de los 10.000 m en Tokyo 1964.
William MILLS (Estados Unidos.) 1º y Mohamed GAMMOUDI (Túnez) 2º, en la final de los 10.000 m en Tokyo 1964.

En octubre de 1964, Tokio fue por primera vez sede de unos Juegos Olímpicos. Para celebrar el aniversario, Tokio 2020 le acercará algunos de los momentos más increíbles e históricos que tuvieron lugar hace 56 años. En una nueva parte de la serie, repasamos la historia de Billy Mills, el nativo americano que se llevó a casa la única medalla de su país en los 10.000 m

Los antecedentes

Billy Mills era el hombre que nadie esperaba que ganara en los Juegos Olímpicos. Pero cuando dejó Tokio en 1964, no solo era una de sus estrellas más brillantes, sino que también dejó su huella en el mundo como humanitario y activista por la justicia social y racial.

Mills era miembro de los Sioux Oglala, una tribu perteneciente al grupo de los Teton-Lakota. El atleta creció en la pobreza y quedó huérfano a una edad muy temprana. Al encontrar consuelo en el deporte, el nativo americano se convirtió en un ávido corredor y obtuvo una beca deportiva en la Universidad de Kansas, donde se convirtió en corredor de campo a través de la NCAA All-America.

A pesar de ser un corredor fuerte, experimentó prejuicios raciales y discriminación al principio de su carrera en el atletismo. Hubo un momento que llegó a tener pensamientos suicidas. Sin embargo, Mills quiso demostrar a sus detractores que estaban equivocados al apuntar a ganar una medalla de oro en los 10.000 m.

Después de convertirse en teniente de la Infantería de Marina de los Estados Unidos, Mills se clasificó para los Juegos Olímpicos tanto en los 10.000 m como en el maratón.

El momento

A medida que se acercaban los Juegos, las probabilidades estaban en contra de Mills. Por ejemplo, se enteró de que era diabético y que tenía hipoglucemia poco antes de la competición.

Pero Mills era implacable en su búsqueda del sueño Olímpico. Trabajó teniendo en cuenta su estado de salud y revisó sus entrenamientos para poder durar más en sus carreras.

Cuando Mills aterrizó en Tokio 1964, estaba listo para conquistar los Juegos.

Sin embargo, era prácticamente desconocido, ya que todos los ojos estaban puestos en el australiano Ron Clarke, que había establecido el récord mundial en 1963, y Mohammed Gammoudi, que había ganado las pruebas de 5.000 my 10.000 m en los Juegos del Mediterráneo de 1963.

Como se esperaba, Clarke tomó la delantera al principio de la carrera, mientras que Mills y el resto luchaban por mantener el ritmo. Pero en la marca de los 5.000 m, Mills encontró su ritmo y por una fracción de segundo se mantuvo al frente, solo para que Clarke recuperara el liderato y dictara el ritmo de la carrera, con otros 40 corredores detrás de él.

Pero a dos vueltas del final, cuatro corredores se alejaron del resto: Clarke, Mills, Gammoudi y Mamo Wolde de Etiopía, que eventualmente retrocedería. Mills y Clarke estaban codo a codo tratando de superar el uno al otro con Gammoudi muy cerca.

Cuando sonó la campana de la última vuelta, Mills superó a Clarke, pero cuando el estadounidense se adelantó, tropezó cuando el brazo derecho de Clarke lo empujó. Mientras tanto, Gammoudi encontró un paso y aceleró, dejando a Mills en tercer lugar.

Sin embargo, Mills estaba en plena forma y no estaba dispuesto a dejar escapar su oportunidad.

"Puedo ganar, puedo ganar", pensó Mills mientras se acercaba a los últimos 50 metros. “Una última vez, puedo ganar. Fue muy poderoso".

En los segundos finales, Mills superó a Clarke y Gammoudi, para cruzar la línea de meta con un tiempo ganador de 28:24:4, un récord Olímpico y su mejor marca personal.

Gammoudi ganó la plata, mientras que el favorito del público, Clarke, se llevó el bronce.

El presidente de los Estados Unidos, Barack Obama, presenta al Olímpico Billy Mills la Medalla Presidential Citizens 2012, el segundo honor civil más alto de la nación en la Casa Blanca en 2013. (Foto de Chip Somodevilla/Getty Images)
El presidente de los Estados Unidos, Barack Obama, presenta al Olímpico Billy Mills la Medalla Presidential Citizens 2012, el segundo honor civil más alto de la nación en la Casa Blanca en 2013. (Foto de Chip Somodevilla/Getty Images)
2013 Getty Images

¿Qué pasó después?

Para Mills, los Juegos Olímpicos fueron dos carreras.

En una entrevista con World Athletics.org, dijo: "Me dije durante la carrera: 'Voy a ganar, pero es posible que no llegue primero a la línea de meta'".

"Fue porque hubo dos carreras. La primera fue para curar el alma rota. Y en el proceso, gané una medalla de oro Olímpica", dijo Mills refiriéndose a sus batallas como atleta nativo americano.

Cuando se jubiló, Mills encontró su verdadera misión: convertirse en una inspiración para la comunidad nativa americana.

En 1986, Mills y Eugene Krizak fundaron Running Strong for American Indian Youth para ayudar a las comunidades nativas americanas.

“Queríamos potenciar la visión de los mayores e inspirar los sueños de los jóvenes”, dijo.

Por su trabajo, recibió en 2012 la Presidential Citizens Medal, una de las distinciones más importantes que entrega el gobierno norteamericano. La recibió de manos del entonces presidente de los Estados Unidos, Barack Obama, y ​​también fue honrado junto con otras 11 personas en el concierto de la Liga Anti-Difamación contra el odio en 2014.

"Es el premio más importante que otorgan a nivel mundial por tomar una posición contra el odio", agregó.

En estos días, Mills espera con ansias Tokio 2020, 56 años después de haber ganado su medalla de oro en los Juegos de 1964, y planea asistir a los Juegos con su familia y nietos.

"Creo que Tokio 1964, la juventud viendo el mundo como uno, sacó a los japoneses de las cenizas de muchas maneras y los convirtió en un componente vital del mundo", dijo. "Si estamos lo suficientemente lejos en el control de la pandemia, creo que Tokio puede dar un paso al frente en 2021 y unir al mundo nuevamente".

Si se encuentra un patrocinador, algunos de los mejores deportistas del atletismo planean honrar a Mills con una estatua del atleta nativo americano que representa su momento ganador en Tokio.

“Quiero que la estatua represente la unidad global, la dignidad, el carácter y la diversidad global como inspiración para la juventud del mundo”.