Abebe Bikila gana el oro del maratón 40 días después de una cirugía de apendicitis

Abebe Bikila de Etiopía rompe la cinta al cruzar la línea de meta para ganar la carrera de maratón masculino el 21 de octubre de 1964 durante los Juegos Olímpicos en el Estadio Nacional de Kasumigaoka, Shinjuku, Tokio, Japón. (Foto de Keystone/Hulton Archive/Getty Images)
Abebe Bikila de Etiopía rompe la cinta al cruzar la línea de meta para ganar la carrera de maratón masculino el 21 de octubre de 1964 durante los Juegos Olímpicos en el Estadio Nacional de Kasumigaoka, Shinjuku, Tokio, Japón. (Foto de Keystone/Hulton Archive/Getty Images)

En octubre de 1964, Tokio fue por primera vez sede de unos Juegos Olímpicos. Para celebrar el aniversario, Tokio 2020 le acercará algunos de los momentos más increíbles e históricos que tuvieron lugar hace 56 años. En la nueva parte de la serie, echamos un vistazo a Abebe Bikila, el corredor de maratón etíope que se deslizó por las calles para reclamar el oro

Los antecedentes

Nadie fuera de Etiopía había oído hablar de Abebe Bikila cuando llegó a los Juegos Olímpicos de Roma 1960. Ni siquiera había sido la primera elección para su país, que hasta ese momento nunca había ganado una medalla de oro Olímpica.

De hecho, en 1960 ningún atleta de una nación de África oriental había ganado el oro, y parecía poco probable que Bikila, un soldado del ejército etíope y reemplazo de último minuto de un compañero de equipo lesionado, fuera la persona que se opusiera a esa tendencia.

"¿Quién es este etíope?" preguntó un comentarista.

Pronto tendría su respuesta.

Bikila había comprado nuevas zapatillas para correr para el maratón de Roma de ese año, pero al descubrir que le producían ampollas, decidió correr, como había hecho muchas veces en las llanuras de su país de origen, descalzo, por el recorrido de 42 km que serpenteaba por las calles de la capital italiana. Pero el recorrido de maratón no se parecía en nada al terreno más blando de una pista de atletismo o incluso a la tierra acolchada de una carrera de campo a través. Muchas de las calles por las que pasarían los corredores de maratón ese año eran adoquinadas y desniveladas, y la carrera se desarrollaba de noche, iluminada únicamente por miembros de las fuerzas armadas italianas que sostenían antorchas al costado de las carreteras.

"No fue un maratón, fue 'Aida'", informó el Corriere della Sera de Italia. "Con los romanos en la carretera componiendo el coro".

Pero para sorpresa del mundo, Bikila triunfó esa noche en Roma, terminando la carrera en 2:15:16 y rompiendo el récord mundial por ocho segundos completos.

Cuatro años después, en Tokio, ¿sería capaz de hacer lo impensable y convertirse en el primer atleta en ganar medallas de oro consecutivas en el maratón?

Maratón de Tokio 1964

El momento

Para cuando Tokio 1964 estaba a punto de comenzar, todos en el mundo del atletismo ya sabían quién era Bikila. Ahora estaba entre los favoritos para el oro, pero Tokio era algo totalmente distinto para el rey etíope de la larga distancia.

Por un lado, el clima en Tokio era intimidante, con un 90 por ciento de humedad que provocó que una neblina casi nebulosa descendiera sobre el estadio donde los corredores se alineaban para comenzar su búsqueda de la gloria en el maratón.

Otra cosa que habría notado cualquiera que hubiera visto su carrera en Roma fue que Bikila llevaba calzado: unas zapatillas de correr blancas de suela plana que lucen muy distintas a los zapatos deportivos ultra acolchados que usan los corredores de élite de larga distancia en la actualidad.

Pero quizás la diferencia más importante para Bikila fue la preparación para la prueba. Solo 40 días antes de la competición de maratón, le habían diagnosticado apendicitis aguda y pasó una semana en el hospital después de una apendicectomía de emergencia.

Pero nada impediría que Bikila hiciera historia ese año en Tokio.

En una carrera agotadora que tuvo un costo devastador para muchos de los corredores que compitieron en ella (de los 68 participantes, 10 no llegaron a la línea de meta), Bikila personificó la compostura.

Utilizando su estilo de carrera relajado y altamente eficiente, el etíope se deslizó por las calles de Tokio.

En realidad, ese día estaba en una liga propia, y regresó al estadio cuatro minutos antes que su rival más cercano, el británico Basil Heatley.

Cuando pasó por la cinta al final de la carrera en un nuevo récord Olímpico de 2:12:11.2, parecía que apenas había sudado. En una carrera en la que muchos de los competidores se derrumbaron al cruzar la línea de meta, Bikila celebró su victoria haciendo ejercicios de gimnasia al borde de la pista.

Por segunda vez, Bikila recibió la única medalla de oro de Etiopía, y con ella se convirtió en el único atleta en ganar dos medallas de oro de maratón.

Abebe Bikila de Etiopía realiza su rutina de calistenia posterior a la carrera después de ganar la carrera de maratón masculino el 21 de octubre de 1964 durante los Juegos Olímpicos de Tokio. (Foto de Keystone/Hulton Archive/Getty Images)
Abebe Bikila de Etiopía realiza su rutina de calistenia posterior a la carrera después de ganar la carrera de maratón masculino el 21 de octubre de 1964 durante los Juegos Olímpicos de Tokio. (Foto de Keystone/Hulton Archive/Getty Images)
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¿Qué pasó después?

De los 13 maratones en los que compitió, Abebe Bikila ganó 12.

Hasta que apareció por primera vez en el escenario Olímpico, los atletas de África Oriental nunca habían ganado el oro. Ahora los corredores de la región son la fuerza dominante en las carreras de larga distancia, y Etiopía por sí sola ha ganado un total de 22 medallas de oro.

Bikila regresó a casa como un héroe, pero en 1969 fue golpeado por la tragedia. El Volkswagen Beetle que conducía se vio envuelto en un accidente de tráfico que le dejó paralizado. El legendario deportista nunca más volvería a caminar.

Pero estar atado a una silla de ruedas no impidió que Bikila siguiera compitiendo. Un año más tarde, mientras aún recibía tratamiento por su accidente, participó en los Juegos Stoke Mandeville de 1970 en Londres, el precursor de los Juegos Paralímpicos de hoy.

Bikila murió a los 41 años en 1973, después de una hemorragia cerebral relacionada con su accidente. Fue menos de 10 años después de su increíble victoria en Tokio.

Pero la leyenda -y el legado- del primer medallista de oro Olímpico de África Oriental continúa viva hasta el día de hoy.